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Peligro escondido del etanol

Peligro escondido del etanol

Los incendios provocados por el etanol son más difíciles de apagar y más caros que los de gasolina tradicional.

Fuego no tradicional

JEFFERSON CITY, Missouri - El etanol, el bio-combustible de moda entre los defensores del medio ambiente, ciertamente tiene sus ventajas, pero también un riesgo poco conocido: los incendios alimentados por ese combustible requieren una espuma especial y son difíciles de sofocar.

¿Por qué está tan cara la gasolina?Incluso en Estados Unidos, muchos departamentos de bomberos no tienen esa espuma o no están preparados para emplearla, según expertos en el tema. La espuma, por otra parte, es más cara que la espuma convencional."A menudo los departamentos de bomberos están preparados para lidiar sólo con combustibles tradicionales", comentó Ed Plaugher, director de programas nacionales de la Asociación Internacional de Jefes de Departamentos de Bomberos.

El problema es que el agua no apaga un incendio alimentado con etanol y la espuma que se usa para combatir incendios de gasolina no funciona bien contra los que involucran etanol.

Los incendios derivados de choques de autos y camiones no son tan alarmantes, ya que llevan poco combustible y generalmente es de baja concentración, 10% de etanol y gasolina. Una buena cantidad de espuma convencional generalmente extingue ese fuego.

El peligro real es el de los camiones y vagones de trenes que transportan enormes cantidades de etanol altamente concentrado, a regiones en las que los bomberos no están preparados para lidiar con esos incendios.

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Peligro más real que teórico

En los últimos años ha habido muchos accidentes que involucran etanol en carreteras, ferrocarriles, depósitos y refinerías, que provocaron incendios y evacuaciones en una franja que va de Texas a Minnesota, donde abunda el cultivo del maíz, causando lesiones a varias personas y al menos una muerte.

Cuando la gasolina se prende fuego, no se usa agua porque puede propagar el incendio y hacer que las llamas entren en las alcantarillas. Se usa una espuma que forma una capa sobre la gasolina incendiada y aplaca el fuego.

Pero en los incendios alimentados por etanol, un combustible que emplea alcohol destilado del maíz, las llamas perforan esa capa de espuma.

Esos incendios requieren una espuma especial, que resiste al alcohol, en la que una larga cadena de moléculas conocidas como polímeras aplacan las llamas. Esta espuma especial cuesta 30% más que la tradicional.

Los incendios con etanol requieren tácticas diferentes. Brent Gaspard, de Williams Fire & Hazard Control Inc., una compañía especializada en incendios de Texas, dijo que los bomberos no pueden atacar frontalmente el incendio con espuma.

"Si uno tira la espuma de una vez contra el combustible, va a ser menos efectiva. Hay que dejar que la espuma se deslice suavemente y vaya formando la capa", expresó.

En la reciente conferencia anual de la industria del etanol, realizada en Orlando, Florida, se realizaron seminarios sobre cómo velar por la seguridad de empleados, trabajadores de servicios de emergencia y el público en general.

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"Es un producto cuyo uso puede popularizarse, por lo que estaremos más expuestos a esta sustancia química", señaló Randy Novak, del departamento de bomberos de Iowa. "Tenemos que asegurarnos de que todos saben esto y cómo hacer frente a emergencias".

Para facilitar la tarea de los bomberos, el Departamento de Transportes estadounidense dispuso que los camiones cisternas cuenten con carteles en los que se aclara la concentración del etanol si es superior al 10%.

En los últimos tres meses del 2007 hubo tres incendios que pusieron de manifiesto los peligros del etanol. En Pensilvanya, nueve vagones de un tren que transportaba el combustible se incendiaron. En Missouri, un camión con miles de galones de etanol y gasolina se estrelló y su conductor murió. El incendio obligó a evacuar dos escuelas primarias y destruyó un puente.

En Ohio, un tren con etanol descarriló y hubo que evacuar a más de mil personas.

Los bomberos de Missouri y Pensilvanya tenían la espuma especial a mano. Pero en el de Pensilvania, en el municipio de West Wheatfield, intervino un departamento de bomberos voluntarios que no disponía de ella y debió buscar ayuda afuera, según dijo el jefe de ese departamento, John Ofman.

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