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Escuelas para inexpertos

Escuelas para inexpertos

Los fabricantes de autos promueven sofisticados entrenamientos para los nuevos conductores inexpertos.

La ambición de manejar

Los fabricantes de autos promueven sofisticados entrenamientos para que los nuevos conductores inexpertos aprendan a controlar un auto en situaciones extremas y así hacer más seguras las carreteras.

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¿En qué estabas pensando, Papá?

Escuchar a tu hija mayor quejarse contigo utilizando una de tus frases más usadas representa un momento exquisito para un padre. Que satisfactorio es cambiar de papeles.

"Te diré exactamente lo que pensaba, Mary Elizabeth, " dije. "Tiene apenas 16 años; y has conducido sólo cuatro meses; ya es hora de que tengas lecciones de manejo serias detrás del volante de un auto". Suscribí a Mary en un curso de un día en la "Escuela para Nuevos Conductores" de BMW en el Centro de Desempeño de la empresa en Spartanburg, S.C. Se podría decir que la idea de asistir le emocionaba igual que la idea de una humillación pública en camino a la horca.   

Lo que esto significó para mí, sin embargo, era la oportunidad para que ella obtuviera buenos hábitos de conducción antes de que aprendiera los malos. Las estadísticas muestran que los conductores adolescentes de Estados Unidos están entre los peores del mundo. Sólo en el año 2000, 5,307 conductores de entre 16 y 20 años murieron en accidentes de autos, según datos de la Highway Traffic Safety Administration. Aunque los jóvenes de 15 a 20 años representen sólo el 7% de los conductores estadounidenses, están implicados en el 14% de los accidentes fatales. Su promedio de accidentes, según el Insurance Institute for Highway Safety (IIHS), es la más alta para cualquier categoría de edad, aún cuando los adolescentes  conduzcan menos millas que cualquier otro, excepto ciudadanos de la tercera edad. Los conductores adolescentes tienen cuatro veces más probabilidad de morir detrás del volante que adultos de 25 a 69 años.

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Aunque estas estadísticas sean dramáticas, es impresionante que tan pocos recursos hayan sido dirigidos para corregir este problema. Los cursos de manejo tradicionales son básicamente servicios de niñera que se mantienen vivos gracias a la promesa de descuentos en las primas de los seguros. Muchos estados han adoptado algún tipo de programa para otorgar permisos de conducir, que regularmente requiere de un proceso de tres etapas antes de que le concedan al adolescente una licencia sin restricción. Las estadísticas han mostrado que estos programas han ayudado a bajar los índices de accidentes de los conductores nuevos. Una reciente editorial en el Diario de la Asociación Médica Americana (JAMA) reporta que en Lousiana ha habido una disminución de 20% en la cantidad de personas con 15 años de edad involucradas en un choque. Connecticut ha experimentado una disminución del 22% entre los de 16 años. Otros estudios reportan una disminución significativa en índices de choques en personas de 16 años, incluyendo una disminución del 23% en Carolina del Norte y un 28% menos en Michigan.

Pero aunque estos programas han ayudado a disminuir los índices de accidentes de adolescentes jóvenes, la reducción se ve contrarestada por un aumento en el índice de choques entre los adolescentes mayores. Las leyes pueden restringir que conduzcan, pero no obligan a una formación rigurosa.

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Claramente, no es suficiente mantener a los jóvenes inexpertos fuera del camino. También deben tener oportunidades de aprender y practicar técnicas seguras pero exigentes que vayan más allá de ejercicios para estacionarse en paralelo y el uso apropiado de las señales para dar vuelta.

Aunque los mismos estados no requieren que  los adolescentes demuestren tener cierta habilidad en situaciones de manejo tanto normal como de emergencia, algunos fabricantes de autos están tomando el asunto en sus propias manos. BMW está entre los primeros en crear un plan de estudios dedicado específicamente para conductores jóvenes. Sus cursos de uno o dos días están abiertos a jóvenes de 15 a 19 años que tienen permiso de principiante válido o licencia de conducir. Con precios que comienzan en los $300, los estudiantes conducen sedanes Serie 3 nuevos. Se les muestra de manera minuciosa a dominar varias características del camino incorporadas en la pista de pruebas de 1.7 millas de BMW, localizada en la fábrica de la compañía en Spartanburg.

Para no quedarse atrás, Audi el año pasado inició la Audi Driving Experience en conjunto con la Panoz Racing School en Atlanta. Aquí, también, los conductores jóvenes tienen la opción de cursos de uno o dos días con precios de $500 a $975. Aunque los planes de estudios de Audi sean similares al los de BMW, los programas patrocinados por Audi se llevan a cabo en pistas de carreras alrededor del país.

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¿De qué se trata?

El curso de BMW es una excelente combinación de entretenimiento y desafíos. Bajo el mando del gerente del Performance Center, Tom Strahs, el programa se diferencia de las clases tradicionales al poner a los jóvenes conductores en situaciones demandandets, incluso extraordinarias, para que practiquen varias técnicas para salir bien librados. "Cuando hablas con los conductores adolescentes", dice Strahs, "lo que más se nota es su sentido de invencibilidad. Nuestra misión aquí es la de disiparlo. Y en su lugar, queremos inculcar confianza - la confianza en las habilidades recientemente aprendidas y en un alto sentido de buen juicio.

Esto puede ser algo muy difícil. Después de una sesión de clases temprana, Mary y sus 11 compañeros se acercaron a la media docena BMW 330i con un cierto despecho. Casi al unísono los jóvenes conductores se sentaron detrás del volante, acomodaron el respaldo del asiento en una posición que los dejaba casi acostados y sacaron el brazo izquierdo por la ventana. Sin que fuera un regaño, los instructores Matt Mullins y Brian Smith pacientemente describieron el ajuste apropiado de los asientos: brazos derechos, la cabeza erguida, pies plantados, la cintura y el hombro deben estar bajo el cinturón de seguridad, el pecho tan lejos como sea posible de la bolsa de aire que podría activarse - en breve, el modo menos cool de sentarser tras el volante de un BMW.

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Es imposible decir exactamente en que momento cada uno de los estudiantes comenzó a sentarse erguido por su cuenta. En el caso de Mary, pienso que fue cuando se encontró escupiendo conos de tráfico en sucesión rápida cuando intentaba esquivarlos mientras perdía el control de la parte trasera del coche a 35, 40 y 45 millas por hora. Su compañera en la cabina, Sasha, de Baltimore, la volteaba a ver fijamente mientras intentaba sortear la diabolica "pared de agua. Única en Norteamérica, la pared de agua de BMW emplea varias filas intercaladas de chorros de agua para crear un slalom de barreras inofensivas pero demandantes. Más aún, los instructores pueden apagar o prender cada chorro de agua a voluntad, forzando al un conductor a reaccionar en un instante con maniobras de evasión agresivas sobre el pavimento mojado.

Para cuando estaban haciendo frenadas de emergencia en asfalto mojado (con y sin sistema de antibloqueo activado) o frenadas fuertes mientras daban vuelta a 75 mph, ya no había interés por verse bien tras el volante. Para el final del día, la zona más resbalosa de la pista, completamente empapada,  forzaba a cada uno de los estudiantes a lanzar sus autos en locos derrapes mientras intentaban dominar el subviraje y el sobreviraje dando vueltas cada vez más rápido en círculos concéntricos. El interior de los automóviles parecía brillar con el calor de la concentración acumulada de los estudiantes.

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Mary, a diferencia de otras veces, estaba radiante. Estaba bastante orgullosa, estoy seguro, por lo que había logrado aprender. Pero pienso que estaba desconcertada también por el descubrimiento de todo lo que ignoraba del simple acto de conducir. Durante nuestro largo viaje de regreso a casa en Tennessee, ni la felicité ni la analice. Era suficiente para mí saber que con cada milla que Mary conducía, estaría practicando las técnicas que disfrutó aprendiendo a pesar de ella misma.

Entre más oportunidades tengan los conductores jóvenes de obtener ese tipo de confianza en técnicas de manejo avanzadas, más seguros serán nuestros caminos. Pero sobre todo, si los programas como los de BMW y Audi enseñan a los conductores jóvenes ceirto sentido de la humildad sobre sus limitaciones, todos estaremos mejor.

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