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Del maíz al hidrógeno

Del maíz al hidrógeno

La industria automotriz busca reemplazos limpios y eficientes para la gasolina desde el maíz hasta el hidrógeno.

¿Una nueva alternativa?

LONDRES - El aceite de colza, cuyo empleo como reemplazo a la gasolina debía contribuir a combatir el calentamiento climático y reducir la dependencia del petróleo, produce más gases de efecto invernadero que los fósiles tradicionales, según un estudio realizado por científicos de distintos países.

Los biocombustibles a base de semilla de colza y maíz producen 70% y 50% más gases de ese tipo que los combustibles fósiles, señaló ol estudio, cuyos resultados fueron publicados por la revista Atmospheric Chemistry and Physics.

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Lo más preocupante son las emisiones de óxido de nitrógeno, un gas que se considera 296 veces más poderoso como gas de efecto invernadero que el dióxido de carbono.

Los autores del estudio, entre los que figura el premio Nobel Paul Crutzen, descubrieron que el uso de biocombustibles generaba el doble de óxido de nitrógeno de lo que se pensaba antes.

Entre 3 y 5% del nitrógeno del fertilizante es emitido a la atmósfera frente a cálculos anteriores del Grupo Intergubernamental sobre el Cambio Climático, que lo cifraban en 2%.

El maíz para el etanol es la planta más utilizada como combustible en Estados Unidos, donde la producción para la industria ha superado a la destinada a alimentación. Y según algunos cálculos llenar el tanque de combustible de una SUV (alrededor de 25 galones) requiere 450 libras de maíz, cantidad que contiene suficientes calorías para alimentar una persona durante un año.

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Según datos oficiales, en Estados Unidos ya existen unas 1,200 estaciones de servicio que venden el combustible llamado E85, que contiene hasta 85% de etanol,  y unos 3.5 millones de vehículos que pueden usar ese tipo de biocombustible.

En Europa predomina, por el contrario, la colza, que representa aproximadamente 80% de la producción de biocombustibles.

Según Dave Reay, científico de la Universidad de Edimburgo, si el Senado norteamericano aprueba los planes para septuplicar la producción de etanol a partir del maíz de aquí al 2022, las emisiones de gases invernadero generadas por los automóviles crecerán 6%.

Su colega Keith Smith, de esa misma universidad, afirmó en la publicación Chemistry World que el significado de ese descubrimiento es que "los supuestos beneficios de los biocombustibles son mucho más discutibles de lo que se creía".

En su primer informe sobre energía de origen biológico, las Naciones Unidas trataron de frenar el desarrollo entusiasta de los biocombustibles al advertir que el uso de tierras cultivables para su producción incrementaría el costo de los alimentos básicos.

Efectos secundarios

Además de los efectos climáticos del uso excesivo de productos agrícolas para la producción de combustibles, los precios de éstos se han convertido en otro obstáculo y un efecto secundario negativo como pasó recientemente en México, donde el incremento en la demanda de maíz para producir etanol en Estados Unidos elevó el precio de las tortillas.

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En Alemania, el cervecero Helmut Erdmann está a favor de la lucha contra el calentamiento global, siempre y cuando no aumente el precio de su producto.

Y eso es precisamente lo que le está pasando a Erdmann como también a otros cerveceros alemanes, ahora que los agricultores están dejando de plantar la cebada para dedicarse a otros cultivos, subsidiados, para su uso como biocombustibles.

"Los precios de la cerveza son una cuestión emocional en Alemania, la gente espera que sea tan barata como otros productos de la canasta básica, como el huevo, el pan y la leche", dijo Erdmann, director de la empresa familiar Ayinger en Aying, una población entre las colina bávaras y sus espesos bosques, con los Alpes en el horizonte.

"Con el actual incremento en los precios de la cebada ya no podremos evitar un incremento en el costo de nuestra cerveza", dijo Erdmann, mientras probaba una muestra de su cerveza, tomada del alambique de fermentación.

En los últimos dos años, el precio de la cebada se ha duplicado a $271 por tonelada, mientras los granjeros plantan más cosechas como la canola y el maíz, para convertirlos en etanol o biodiesel, un combustible producido con aceite vegetal.

En consecuencia el precio del principal componente de la cerveza, la malta, cebada en germinación, ha subido más del 40% a $522 por toneladas en apenas dos años, de acuerdo con la Asociación de Cerveceros de Baviera.

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Malas noticias

Para los bebedores de cerveza alemanes éstas son malas noticias: su amada bebida, llamada "pan líquido" por ser parte de la dieta diaria de muchos, está subiendo de precio. Aunque algunas cervecerías ya han subido los precios, muchas otras lo harán posteriormente, dijeron los productores.

Los comentarios sobre incrementos de precios no han pasado inadvertidos para los consumidores. Sentado ante una mesa de madera bajo los nogales del Prater, una taberna al aire libre en Berlín, Volker Glutsch, de 37 años, se queja amargamente.

"Es un ultraje el que la cerveza suba más precio", dijo Glutsch, tomándose una cerveza de medio litro durante el almuerzo. "Pero no hay nada que podamos hacer, excepto tomar menos, y eso nunca va a pasar".

La reducida cosecha de cebada del año pasado en Alemania y naciones exportadoras como Francia, Australia y Canadá ha complicado el problema. El alza de precios ha afectado a las cerveceras, muchas de ellas firmas pequeñas, de propiedad familiar, que apenas la pueden costear.

La cervecera Ayinger, que tiene 65 empleados y ha sido de propiedad familiar desde su fundación en 1878, produce 7.5 millones de litros (1.98 millones de galones) de cerveza cada año y compra la mayor parte de sus ingredientes de los granjeros de la localidad.

Eventualmente, dijo Erdmann y otros cerveceros, serán los consumidores los que tendrán que cubrir el alza en los costos de la materia prima.

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El costo ya se ha empezado a reflejar en el festival de la cerveza en Aying, que se realiza cada año y donde la cerveza Ayinger subió a $8.60 por una jarra de un litro (34 onzas).

Y los organizadores del famoso festival Oktoberfest en Munich tuvieron que aumentar el precio de una jarra de cerveza en 5.5%, por lo que una jarra de un litro costó $10.70 en el festival, el mayor precio de toda su historia.

Del maiz al hidrógeno

Mientras tanto, el casi 1 millón de personas  que visitaron el Autoshow de Frankfurt que terminó el fin de semana pasado, pudieron ver de primera mano los biocombustibles que existen actualmente y que son la transición hasta lograr un vehículo "limpio" movido por hidrógeno obtenido de energías renovables.

Sin embargo, Jakob Seiler,  experto en biocombustibles de la Asociación Alemana de la Industria Automovilística (VDA), reconoció que "el desarrollo de la tecnología del hidrógeno como combustible limpio todavía necesitará tiempo".

Seiler aclaró que aunque la industria química avanza en la obtención de biocombustibles cada vez menos contaminantes, los vehículos movidos por hidrógeno no tendrán una cuota de mercado significativa antes del 2020.

"El hidrógeno como combustible sólo tendrá sentido cuando se obtenga a partir de fuentes de energía renovables, como la solar", ya que ahora se obtiene del gas natural y sigue siendo contaminante, dijo Seiler.

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El experto explicó que la tendencia inmediata para los motores de gasolina es obtener un biocombustible con 10% de bioetanol, para lo que haría falta una adaptación de los motores actuales.

Sin embargo, los vehículos cargarán en un futuro próximo un biocombustible de segunda generación denominado biomasa líquida, elaborado a partir de madera o basura orgánica y que reduce las emisiones de dióxido de carbono (CO2) en 90% frente a los combustibles derivados del petróleo, según Seiler. Los actuales biocombustibles emiten 50% menos de CO2 que las gasolinas.

Por su parte, la obtención de un biocombustible con 10% de biodiesel tiene dificultades técnicas, pero Seiler afirmó que "existe una alternativa que es el aceite vegetal hidrogenado, para lo que no hay ningún problema técnico y tiene más calidad que el combustible diesel a partir del petróleo".

Además, los vehículos no necesitan una adaptación técnica para este combustible, que estará disponible a lo largo de 2008 en las gasolineras, según Seiler.

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