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Autos eléctricos

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Cada vez existen más herramientas que ayudan a disminuir el consumo de gasolina, pero la mayoría no cumplen lo que prometen.

Celda de hidrógeno casera

Con los precios de gasolina subiendo como la espuma, cada vez más compañías se preocupan por crear herramientas que ayuden a disminuir el consumo del preciado combustible. El problema es que la mayoría no funcionan como prometen.

Encuentra tu auto ideal Cosas desde imanes hasta minifábricas de etanol son algunas de las propuestas para reducir el consumo pero, ¿en realidad sirven? Según los vendedores sí, pero la realidad es otra.

Un buen ejemplo es el sistema Hydro4000 y herramientas como el sistema Water4Gas que funcionan de la siguiente manera:

1.- Utiliza la batería del automóvil para crear una fuente de corriente eléctrica a través de agua destilada (posiblemente con un poco de bicarbonato de sodio).

2.-Utiliza el sistema de vacío de tu automóvil para extender el gas resultante del proceso de electrólisis llamado HHO u oxihidrógeno, el cual es una combinación de gases de hidrógeno y oxigeno con la misma proporción atómica que el agua.

3.- Envía el gas que a la entrada de aire para mezclarlo con el aire y el combustible proveniente del carburador.

4.- Quema el HHO con la mezcla de gasolina en el motor, esto producirá menos emisiones en general (las emisiones de la gasolina sólo se reducen añadiendo agua, que es lo mismo que si se quema el HHO)

5.- Se obtiene hasta 82% más de eficiencia de combustible (de la gasolina y del agua libre utilizada) y el motor funciona a menores temperaturas ya que el HHO ayuda a mantener el motor frío.

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Así que lo que hace el Hydro4000, Water4Gas o cualquier sistema parecido, es utilizar la electricidad para transformar el agua en HHO, ésta se combina con aire y combustible, ofreciéndote un mejor millaje por galón.

Todo esto suena excelente, pero uno no puede dejar de ser escéptico cuando entiende que lo que hacen estos sistemas es básicamente lo mismo que una celda de hidrógeno. Si fuera así de eficiente, así de fácil las armadoras no llevarían miles de millones de dólares y muchos años de desarrollo para ese tipo de combustibles.

Si pudiera obtener más del 80% de ahorro de combustible alguien ya lo hubiera juntado con un sistema híbrido creando un auto que hará que la autonomía por galón del Chevy Volt sea un juego de niños.

Igual que lavar platos

Otro ejemplo de este tipo de herramientas es el EFuel 100 MicroFueler de la E-Fuel Corporation, una herramienta del tamaño de un lavaplatos que utiliza azúcar, enzimas y agua para fabricar etanol con sólo oprimir un botón.

"Únicamente la abres como una máquina para lavar trastes, introduces el azúcar, cierras la puerta y presionas el botón de inicio. Unos días después tienes etanol" señaló Tom Quinn, fundador de la compañía.

¿Realmente es tan fácil?

De acuerdo con Quinn sí. El MicroFueler pesa aproximadamente 200 libras y consume de 110 a 220 voltios, casi lo mismo que una máquina para lavar trastes. Utiliza azúcar no refinada  y después de un tiempo de reposo se mezcla con las enzimas. También puedes utilizar otro tipo de alcohol. Vacía todo en el tanque de fermentación, enciende la máquina y siete días después tendrás 35 galones de etanol. El MicroFueler incluye su propia bomba, por lo que fácilmente podrás llenar el tanque de tu auto.

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"Es muy simple, cualquiera puede hacer su propio combustible. Dependiendo del costo de la electricidad y el agua, el MicroFueler puede producir etanol por menos de 1 dólar por galón" garantizó Quinn, quien compara este invento con la computadora personal y advierte que podría provocar el mismo tipo de cambio paradigmático.

Así como la PC llevó la computadora personal a tu casa, E-Fuel llevará la estación de gasolina a tu casa"

Tal vez, tal vez no. Hacer etanol en casa no es tan fácil como Quinn lo piensa, afirma Daniel Kammen, director del Renewable and Appropriate Energy Laboratory en la Universidad de Berkeley.

Hacer suficiente etanol generalmente requiere de mucho equipamiento y el control de calidad no es el mismo.

"Hay una gran cantidad de obstáculos que debes superar. Es enteramente posible que ellos lo hayan logrado pero el escepticismo es una virtud", señaló Kammen.

Quinn no es ningún destilador clandestino que intente ganar un dólar con la tendencia de nuevos combustibles. Es un empresario de muchos años que patentó la tecnología motion-control que utiliza Nintendo para su consola Wii. Su socio dentro de esta aventura E-Fuel es Floyd Butterfield, quien ha estado destilando etanol por más de 25 años y que en 1982 ganó un concurso del Departamento de Comida y Agricultura de California por el mejor diseño de una máquina de etanol.

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Ellos aseguran que han superado varios obstáculos de lo que representa hacer etanol en casa a un bajo precio, fácil y eficientemente. Quinn dice que el máximo logro ha sido la membrana destiladora de MicroFueler, que utiliza un filtro extremadamente delgado para separar el agua del alcohol a baja temperatura y con menos pasos que los métodos convencionales. Utilizar azúcar como materia prima, hace el proceso virtualmente sin olor y deja el agua tan limpia que puedes beberla. Además evita el debate de comida para combustible que se genera por utilizar maíz, ya que a nivel mundial hay una producción excesiva de azúcar.

Un permiso del Bureau of Alcohol Tobacco and Firearms te permitirá producir etanol legalmente; sin embargo, que tu automóvil funcione 100% con etanol va contra la ley.

Según Quinn esto no representa ningún problema. Puedes combinarlo con gasolina para obtener E-85. Sólo compra algunos galones de gasolina, llévalos a tu casa y mézclalos con el etanol. Quinn dice que utilizar etanol con base de azúcar producirá 85% menos de emisiones de carbono que si utilizas gasolina.

Así que es una pregunta abierta si producir etanol en casa te ahorrará mucho dinero. El MicroFueler tiene un costo de $9,995, aunque sin los impuestos federales el precio podría quedar en $6,998. A eso debes agregar $16 más para comprar las enzimas con las que producirás alrededor de 560 galones de etanol, además del pago del azúcar y el agua, tomando en cuenta que necesitarás por lo menos cuatro galones de agua para producir un galón de etanol.

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Crudo verde

Otra nueva ocurrencia es la de una nueva empresa californiana que afirma poder producir un combustible equivalente a la gasolina a base de algas cultivadas en terrenos desérticos.

El presidente de la empresa Sapphire Energy, Jason Pyle, asegura que este "crudo verde", que puede entrar en producción dentro de tres años, es neutro en cuanto al carbono atmosférico, ya que las algas absorben de la atmósfera tanto carbono como luego se despide al quemar el combustible.

"Hemos creado un proceso que depende de la fotosíntesis. Absorbe el CO2 para crear una molécula de carbón. Creemos que hemos marcado la pauta para toda una nueva industria", dijo Pyle, quien evitó profundizar en las técnicas empleadas.

A diferencia de otros biocombustibles, el "crudo verde" no incide en terrenos agrícolas que se podrían emplear para la producción de alimentos sino que las algas se cultivarán en zonas áridas y soleadas, en pleno desierto, con agua no potable.

El nuevo combustible contiene tanta energía, litro por litro, como la gasolina con un octanaje de 91, sostiene Pyle.

El grave problema de esto es que probablemente dentro de tres años la carrera por el siguiente combustible ya se haya terminado, y las algas ya no servirán para nada.

Es difícil creer que esta idea funcionará, sobretodo si no se da ningún tipo de detalles sobre los procesos por los que pasará la planta para convertirse en una fuente de energía confiable y redituable.

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El más común

El accesorio más común que utiliza la gente para ahorrar combustible son los famosos "ahorradores de gasolina" que no son otra cosa más que un imán.

Cuando el combustible pasa por el campo magnético las moléculas de hidrocarburo cambian su orientación, esta modificación ayuda a dispersar las moléculas de combustible y las divide provocando cambios a nivel molecular, lo cual facilita la combinación entre el combustible y el oxígeno

El combustible está compuesto por grupos de moléculas, cada una tiene un campo magnético por sí misma causado por la rotación de sus electrones. De esta forma existe una carga eléctrica positiva y negativa en las moléculas de combustible. 

El imán produce un fluido de electrones que aportan al combustible una carga neta positiva, lo que permite atraer la carga negativa del oxigeno disponible y enlazarse con él. Como resultado se da una mejor explosión porque la mezcla ahora está polarizada y tiene su propia base de oxígeno.

Todo esto suena muy bien, pero cualquiera que haya utilizado un imán de estos en su automóvil puede darse cuenta que en realidad la mejora en el consumo de combustible es mínima, y entre más grande sea el motor menos perceptible será dicho ahorro.

Se han inventado muchos sistemas diferentes para ahorrar combustible y la verdad es que lo que más funciona son cosas simples como cambiar nuestros hábitos de conducción y ser más concientes de la manera y la frecuencia con la que utilizamos el auto. No sirve de nada ninguno de estos sistemas si cada vez que apretamos el acelerador lo llevamos hasta el fondo, o si siempre llevamos las ventanas abajo y el aire acondicionado prendido.

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La investigación se basa en la prueba y el error, y antes de encontrar una solución real se tiene que pasar por muchas falsas o en el mejor de los casos parciales. Lo que no se debe dejar de hacer es seguir intentándolo.

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