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Jóvenes en el vecindario de Little Village, en Chicago, luego de un tiroteo en julio.

Crecer en un vecindario violento daña las perspectivas económicas de los jóvenes

Crecer en un vecindario violento daña las perspectivas económicas de los jóvenes

Un nuevo estudio demostró el profundo efecto que puede generar disminuir el crimen en un vecindario. Esto es una buena noticia para ciudades como Nueva York, pero también un mal augurio para otras en problemas, como Chicago.

Jóvenes en el vecindario de Little Village, en Chicago, luego de un tiro...
Jóvenes en el vecindario de Little Village, en Chicago, luego de un tiroteo en julio.

La triste realidad es que los niños estadounidenses de hoy pueden ser la primera generación que no eclipse el estatus económico de sus padres. De hecho, los estadounidenses ocupan dos mundos separados cuando se trata de subir en la escala económica. Una pequeña minoría de nosotros, desde un quinto hasta un tercio que proviene de entornos favorecidos, puede esperar movilidad económica a la par de cualquier nación avanzada. Pero, por desgracia, entre dos tercios y un 80% de los estadounidenses que se encuentran en situaciones menos favorecidas verán que sus perspectivas económicas serán tan limitadas como las de los habitantes del mundo en desarrollo. Y no es sólo el nivel de ingresos de nuestros padres lo que explica esto: el lugar donde crecemos juega un papel muy importante en nuestra capacidad para ascender en la escala económica, como han demostrado las novedosas investigaciones de Raj Chetty y sus colaboradores.

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Un nuevo estudio publicado en la Journal of Urban Economics arroja luz sobre un factor adicional que puede ser el responsable de estos dos mundos de movilidad económica. El estudio del sociólogo de la NYU Patrick Sharkey, uno de los principales estudiosos a nivel mundial de la delincuencia y la pobreza, y del estudiante de doctorado de la NYU Gerard Torrats-Espinosa, sostiene que el crimen violento ha desempeñado un papel importante en la creación de las muy diferentes posibilidades de movilidad económica que enfrentan los habitantes de comunidades favorecidas en comparación con los de comunidades desfavorecidas.

Aunque todo el mundo sabe que la violencia es mala para los niños, ésta es la primera investigación que realiza un seguimiento de la conexión entre el crimen violento y las perspectivas de los niños para salir de la pobreza. Y lo hace en un momento en que la delincuencia urbana se redujo drásticamente en muchas ciudades de Estados Unidos. La pregunta principal que surge de este estudio es: ¿esa reducción del crimen influyó en la capacidad de los niños de zonas desfavorecidas para subir la escala económica?

Mientras otras ciudades logran controlar la delincuencia, las imágenes d...
Mientras otras ciudades logran controlar la delincuencia, las imágenes de calles cerradas por tiroteos en Chicago son cada vez más comunes.

El estudio se basa en las investigaciones de Chetty y sus colegas, utilizando datos sobre la movilidad de su tan citado Proyecto de Igualdad de Oportunidades, el cual registra la movilidad económica de unos 40 millones de niños nacidos entre 1980 y 1986 en 1,335 condados estadounidenses. La investigación compara estos datos con los números de exposición de los adolescentes a los crímenes violentos, de acuerdo al FBI y al Archivo Nacional de Justicia Penal. Examina específicamente la asociación entre lugares en que los adolescentes con edades comprendidas entre 14 a 17 años resultan expuestos a los crímenes violentos y su posterior posición económica como adultos. Por supuesto, es imposible separar totalmente el impacto de los crímenes violentos del impacto de otras fuerzas sociales sobre la movilidad económica, pero el estudio controló una amplia gama de factores que se espera que afecten la movilidad económica, incluyendo la raza y el origen étnico, la pobreza, el nivel educativo y el desempleo, así como las mejoras en la vigilancia policial.

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La conclusión clave del estudio es que los crímenes violentos juegan un papel muy importante en las perspectivas de movilidad económica de los estadounidenses. Este revela que las posibilidades económicas de los niños de bajos ingresos, quienes crecen en la quinta parte inferior de la escala económica, son las más afectadas por los crímenes violentos. Pero esos niños también son los que se más benefician de una reducción de los crímenes violentos en sus vecindarios.

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"El punto clave es que, cuando los crímenes violentos disminuyen, las posibilidades de los niños de salir de la pobreza comienzan a aumentar muy rápidamente", me dijo Sharkey a través del correo electrónico. Estadísticamente hablando, una disminución de una desviación estándar en los crímenes violentos experimentada durante los años de formación de un niño aumentó su posición proyectada de adulto en la distribución del ingreso por al menos dos puntos. Ésa es esencialmente la diferencia entre crecer en Chicago, con su alta tasa de crímenes violentos, y crecer en Denver, donde la tasa de crímenes es inferior, dijo Sharkey. Aunque su investigación estuvo limitada a los niños nacidos en el período de siete años de 1980 a 1986, el efecto de una disminución de los crímenes violentos en las posibilidades de vida de estos niños fue considerable.

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"En un lugar donde el crimen violento estaba disminuyendo, un niño nacido en 1986 tenía una mejor oportunidad de salir de la pobreza cuando alcanzaba la edad adulta", añadió Sharkey. Sumemos esto al hecho de que la disminución de los delitos en algunos lugares ha sido enorme: el total de homicidios anuales en Nueva York ha descendido desde un máximo de unos 2,100 a alrededor de 300. "En los vecindarios donde los crímenes han disminuido, las oportunidades de vida de los niños que comienzan en la pobreza también se han transformado", me dijo Sharkey.

Hay varias maneras en que los delitos violentos pueden limitar la movilidad económica. Para empezar, la educación es un factor clave en la movilidad ascendente. Y los niños amenazados por la violencia en la escuela pueden simplemente abandonar los estudios. De hecho, el estudio revela una asociación entre la tasa de crímenes violentos y la alta tasa de deserción escolar. Un 10% de aumento en los crímenes violentos se asocia con un incremento de un 0.5% en la tasa de deserción escolar. Por otra parte, un 10% de aumento en la tasa de homicidios se asocia con un aumento de un 0.9% en la tasa de deserción escolar.

Los altos niveles de violencia provocan que las familias más favorecidas abandonen los vecindarios en problemas, provocando un ciclo de creciente decadencia y declive, y dejando atrás a las menos favorecidas.

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Por supuesto, este estudio monitorea el período de la ‘gran disminución del crimen’ cuando los crímenes violentos estaban disminuyendo en Estados Unidos y menos lugares tenían tasas extremadamente altas de crímenes violentos. Los crímenes violentos y los asesinatos han aumentado recientemente en varias ciudades. ¿Cuánto podrían empeorar las perspectivas económicas de crecer en los lugares menos favorecidos si los crímenes comenzaran a repuntar?

Este artículo fue publicado originalmente en inglés en CityLab.com.

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