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Neuronas

Nuestra evolución gracias a las neuronas espejo

Nuestra evolución gracias a las neuronas espejo

Las neuronas espejo nos han permitido aprender de otros de manera más integral desde hace siglos, pero apenas las descubrimos.

Neuronas
Neuronas

Por Patricia Monge

Las neuronas espejo, también denominadas neuronas Cubelli y descubiertas en la última década del siglo pasado por el equipo del neurobiólogo Giacomo Rizzolatti, de la Universidad de Parma, son una cierta clase de neuronas que se activan cuando un animal ejecuta una acción y cuando observa esa misma acción al ser ejecutada por otro individuo, especialmente un congénere.


Los científicos llegaron a este descubrimiento por casualidad, mientras monitoreaban la respuesta neuronal del cerebro de los monos al asir objetos. Uno de los investigadores se llevó un plátano a la boca y, en ese momento, los otros investigadores observaron que las neuronas del animal se activaron como si él hubiera asido el objeto, aunque él no lo hizo. En un inicio, los científicos pensaron que se trataba de un error, pero después de repetir el experimento varias veces, se dieron cuenta de que, en efecto, había un grupo de neuronas que se activaban para realizar una acción, al tiempo en que el mono realizaba tal acción.

Mono y plátano
Mono y plátano

Cómo funciona

Una neurona espejo, por lo tanto, es una célula nerviosa que se activa en dos situaciones:

1. Al ejecutar una acción.

2. Cuando el sujeto observa a un tercero ejecutar dicha acción.

Por su parte, el psicólogo Stephen Laberge, egresado de la Universidad de Stanford, ha ido más lejos aún y expuso que, según sus estudios, para el cerebro no hay gran diferencia entre lo que sucede en lo que llamamos realidad y lo que sucede en una simulación. En otras palabras, no hay estricto contraste entre lo que vemos y lo que hacemos, pero tampoco entre lo que pensamos y hacemos o entre lo que hacemos y soñamos; por ejemplo, soñamos que nos vamos a caer y despertamos sobresaltados con la misma sensación como si nos hubiéramos caído.

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¿Cuáles son las funciones de las neuronas espejo?

Se cree que las neuronas espejo en los humanos —por el momento, sólo se han estudiado las neuronas espejo individualmente en primates, aunque se cree que funcionan de la misma manera en los humanos— se activan desde el nacimiento y son la base de la capacidad innata de imitación, sin la cual el aprendizaje sería mucho más complicado. En la medida en que el individuo va a adquiriendo experiencia, las neuronas espejo igualmente se van afinando. Estas neuronas desempeñan un papel fundamental en la planificación de la acción. Básicamente, también sirven para realizar una simulación de las acciones antes de llevarlas a cabo.

Se cree que una de las funciones más interesantes de las neuronas espejo consiste en permitirnos comprender por lo que otros pasan; las neuronas espejo nos ayudan a inferir las sensaciones de otra persona. Es decir, nos ayudan a realizar el proceso de empatía. Las neuronas espejo son las que nos ayudan a expresar nuestros sentimientos en el rostro de manera espontánea, lo mismo que para entenderlas en los otros. Así, podemos identificar el enojo, la alegría, el asco, el miedo en los otros.

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“Por una parte, las neuronas espejo deben de estar involucradas en cosas como la imitación y la emulación, ya que imitar un acto complejo requiere que mi cerebro adopte el punto de vista de otra persona”, explica el destacado neurólogo Vilayanur S. Ramachandran, y continúa, “pero, ¿por qué es importante esto? Si regresas en el tiempo a un punto hace 75 mil años algo muy importante sucedió en esa época y eso es el súbito surgimiento y la veloz expansión de una buena cantidad de habilidades únicas del ser humano: el uso del fuego, herramientas, albergues, por supuesto el lenguaje y la habilidad de leer la mente de otra persona e interpretar su comportamiento”.

Este rápido desarrollo no se debió al desarrollo del cerebro, el cual había llegado a su tamaño más de 300 mil años antes, sino a la actividad de las neuronas espejo. “Lo que sugiero que sucedió fue la emergencia de un sistema sofisticado de neuronas espejo que permitió imitar y emular el comportamiento de otras personas”, afirma Ramachandran. “De tal manera, cuando ocurría un descubrimiento por algún miembro de la tribu, como el fuego o el uso de herramientas, en lugar de quedar como un hecho ailsado,  se transmitía de forma horizontal a gran velocidad entre la población y, por ende,  también de manera vertical entre las generaciones (…) Esta es la base de la mutación y las habilidades complejas que llamamos cultura”.

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La clave, como sugiere el metafísico y cineasta inglés conocido como Aeolus Kephas, es simplemente escuchar a los demás. Abrir el canal de la empatía es aquello que nos hace humanos y nos da la oportunidad de continuar con nuestra evolución natural.


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