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¿Por qué el registro de temperaturas del planeta empieza en 1880?

¿Por qué el registro de temperaturas del planeta empieza en 1880?

Los termómetros que se utlilizaban hace 135 años siguen siendo instrumentos fiables hoy en día.

Blue Hill Meteorological Observatory

Por Mónica Isola Wiesner: @misolaWies

Era un hecho más que esperado, pero se hizo oficial este miércoles: 2015 fue el año más cálido desde que se tienen registros (es decir 1880). Se trata de una prueba contundente del calentamiento del planeta. La pregunta es: porqué se comienza a contar desde el año 1880 y qué fiabilidad tienen las mediciones antiguas para saber la temperatura media del globo en aquella época del siglo XIX.

En realidad, existen mediciones de temperaturas muy anteriores. Cómo explica Ahira Sánchez-Lugo, climatóloga de la Administración Oceanográfica y Atmosférica de EEUU (NOAA), se realizan mediciones esporádicas desde los años 1700. De hecho, Thomas Jefferson compró un termómetro cuando estuvo en Filadelfia para la Declaración de la Independencia (1776) y se tiene constancia de que llevó a cabo mediciones regulares en su residencia de Monticello.

Página con observaciones climáticas de Jefferson en 1796
Página con observaciones climáticas de Jefferson en 1796

-¿Por qué la NASA y la NOAA empiezan a considerar el registro desde 1880?

Para estas dos instituciones, es a partir de ese año que se considera que se tienen suficientes registros fiables para utilizar en un estudio como este. “Los datos utilizados son mediciones de termómetros distribuidos en miles y miles de estaciones meteorológicas a lo largo del mundo”, según Carlos del Castillo, director del Laboratorio de Ecología Oceánica de la NASA.

Como explica, aunque desde los años 70 del siglo XX se cuenta con la ayuda de satélites para medir la temperatura, la propia NASA sigue verificando los datos captados por estas sofisticadas máquinas con los de los termómetros en la superficie de la Tierra. Los satélites cubren una mayor área y una mayor frecuencia, pero siguen siendo más exactas las mediciones de los termómetros.

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-¿Cómo eran los termómetros con los que se medía la temperatura en 1880?

En 1880, cuando Thomas Edison patentó su lámpara incandescente (la bombilla) y se estaba todavía construyendo la Estatua de la Libertad, los termómetros que se utilizaban para medir la temperatura eran de mercurio o alcohol. Hoy en día esto ha cambiado y la mayoría son ya electrónicos. Aunque existen excepciones, como el Observatorio Meteorológico Blue Hill, el más antiguo que sigue operando en EEUU, situado en Michigan. Como detalla Don McCasland, director de Programación de Blue Hill, en esta estación siguen usándose los mismos termómetros de vidrio de mercurio y alcohol con los que empezaron a medir la temperatura el 1 de febrero de 1885. Según explica, lo hacen así para mantener la consistencia de sus datos (para que si hay cambios en las mediciones no se puedan atribuir a la sustitución del instrumental). Estos termómetros antiguos confirman los datos: “En el Observatorio Blue Hill también 2015 fue el año más caluroso registrado”, comenta McCasland.

-¿Por qué importa tanto que 2015 sea el más caluroso desde 1880?

Si bien ha habido otros cambios climáticos en el planeta, lo que miden tanto los satélites modernos como los viejos termómetros de mercurio y alcohol es un calentamiento a una velocidad sin precedentes. Cuando se compara con estimaciones científicas del pasado remoto resulta que el clima está cambiando más rápido de lo ocurrido en los últimos 65 millones de años (y no por ningún proceso natural, sino por culpa del ser humano. “Con este incremento de la temperatura media estamos ya viendo el derretimiento de glaciares, el aumento del nivel del mar, olas de calor y sequías más frecuentes, que pueden afectar a nuestras fuentes de agua, agricultura y salud”, incide Sánchez-Lugo . “Como sociedad nos hemos adaptado a un particular clima y sus extremos; cuando el clima cambia, esos extremos se modifican, haciéndonos más vulnerables”.

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