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Los 50 años de Toyota en EU

Los 50 años de Toyota en EU

Toyota celebró 50 años en Estados Unidos, en medio de una racha exitosa y cómo el fabricante No. 1 del mundo.

Cumpleaños en la cima

HOLLYWOOD, California – Toyota, que llegó en 1957 con un auto  "ruidoso que producía sonidos preocupantes”, celebró 50 años de presencia en Estados Unidos, en medio de una racha tan exitosa que resulta difícil imaginar la época en la que General Motors, Ford y Chrysler, acaparaban el 95% del mercado local.

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Hoy, cerca del 50% del mercado de vehículos nuevos vendidos en Estados Unidos es de origen extranjero y Toyota - que el año pasado superó a Chrysler en volumen de ventas, puede perfectamente pasar este año por encima a Ford, y quedar como el segundo en este mercado.

El crecimiento de Toyota en Estados Unidos, que le permitió vender 2.5 millones de vehículos en el 2006, encarna el éxito de un modelo típico de los constructores extranjeros, que se adelantaron a los americanos en la planeación y venta de autos compactos y en los modelos híbridos.

"El primer motivo de su éxito han sido los precios, después los vehículos económicos en combustible y luego su calidad”, dijo David Cole, director del Centro de Investigación sobre el Automóvil. “Y cada vez, los fabricantes japoneses han consolidado sus posiciones".

Del lado de los fabricantes americanos "lo que ha ocurrido ha sido una incapacidad de competir con grupos financieramente sólidos, de ámbito mundial y con costos fijos sensiblemente más bajos", añadió Cole.

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El grupo cerró octubre como el mejor mes de su historia con ventas de 197,592 unidades, lo que representó un aumento de 0.5% en comparación con el mismo mes del año pasado.

Toyota tuvo su mejor octubre con 172,473 unidades vendidas, mientras que Lexus, su división de lujo, vendio 25,119 vehículos, un aumento de 0.6% en comparación con octubre del 2006.

El 'método Toyota'

Los comienzos de Toyota en Estados Unidos no auguraban un éxito de tal magnitud.

Su primer modelo importado a Estados Unidos fue el Toyopet, lanzado el 31 de octubre de 1957, fue un fracaso que confirmó la mala reputación de los productos japoneses, que desde entonces ofrecían precios bajos, pero también calidad deficiente.

El Toyopet, utilizado como los taxis japoneses de post guerra, era poco confortable y de líneas toscas. Era "ruidoso y producía sonidos preocupantes y crecientes’’, reconocería más tarde Toyota.

Ante este pobre recién llegado, General Motors, Ford y Chrysler estaban en plena edad de oro, disfrutando sin sobresaltos su reputación de heraldos del "bello automóvil norteamericano", cómodo y elegante.

En 1965, Toyota vendió apenas 2,314 Toyopet y luego reemplazó este modelo por el Corona, un vehículo concebido para las carreteras y los consumidores de Estados Unidos.

El nuevo modelo fue recibido con un éxito, que impulsó a Toyota al segundo lugar de los coches importados en 1969, pero todavía muy lejos de la Volskwagen, que vendía cinco veces más vehículos en Estados Unidos.

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En los años 70, la crisis energética y económica llevó el mercado a una nueva etapa, en la cual los automóviles baratos de los fabricantes japoneses resultaban atractivos. En Estados Unidos, Chrysler logró escapar de la quiebra mediante un aporte estatal de $1,500 millones.

Mundo de contrastes

Pero si bien es cierto que los fabricantes japoneses avanzaron en Estados Unidos por sus precios atractivos, también es verdad que las Tres Grandes de Detroit son responsables de buena parte de los males que hoy las afectan, estimó Jeremy Anwyl, presidente de la consultoría Edmunds.com.

"Cuando uno mira los vehículos de las Tres Grandes, es un desastre tras otro",  dijo Anwyl. "Los motores estaban hechos para durar 30 mil millas y fue preciso esperar 15  años para que eso cambiara", añadió.

Cuando las Tres Grandes abordaron sus problemas de calidad, un nuevo viraje económico, a comienzos del 2000, provocó una disparada de los precios del petróleo y de la gasolina.

Los consumidores se desinteresaron de las SUVs, principal bastión de las Tres Grandes de Detroit, pero demasiado sedientas de combustible.

Su parte del mercado, de más de 70% en los años 80, cayó a 66% en 2000, acompañada por la supresión de miles de empleos y plantas cerradas, mientras algunos analistas preveían la posibilidad de quiebra de las Tres Grandes.

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En este marco, el sindicato automovilístico UAW llegó el mes pasado a un acuerdo con General Motores para reducir el desfase de costos fijos con los fabricantes japoneses. Concesiones similares están en trámite en Chrysler y seguramente lo mismo ocurrirá con Ford.

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