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Audi celebró 15 años de sus carrocerías de aluminio

Audi celebró 15 años de sus carrocerías de aluminio

Audi cumplió 15 años de construir carrocerías de aluminio, un material que revolucionó la fabricación de autos en serie.

Vanguardia alemana

NECKARSULM, Alemania.- Audi no sólo celebró 100 años de vida en 2009, también festejó los primeros 15 años de la inauguración del Centro de Diseño de Aluminio y Construcción Ligera en Neckarsulm, Alemania y el lanzamiento del A8, el primer auto de serie en el mundo, construido con carrocería de aluminio.

En 1994, Audi revolucionó la fabricación de carrocerías de aluminio para automóviles en serie y hasta el momento, sigue siendo la única que construye vehículos a gran escala con este material, todo gracias a la tecnología Audi Space Frame.Hoy en día, la aviación comercial y viajes al espacio, no existirían sin la tecnología de construcción ligera, pues cada gramo requiere un consumo adicional de energía y ahorrar es sinónimo de eficiencia.

Por lo tanto, la marca de los cuatro aros, trabajó en el proyecto de una carrocería de aluminio desde principios de los 80, cuando los ingenieros asumieron el reto que había hecho posible el desarrollo de la tecnología espacial y aeronáutica en la que figuraban dos premisas: mejorar la eficiencia y reducir las emisiones de CO2.

Esto, basándose en la fórmula que cada ingeniero de Audi conoce mejor que su nombre y es que cada 220 libras (100 kilogramos) de reducción de peso en un automóvil, supone una reducción de combustible de casi un galón y medio por cada 60 millas y emisiones de 8.8 gramos menos por media milla.

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Inicialmente, la idea de utilizar el aluminio en un automóvil de producción en serie causó escepticismo: no era factible simplemente sustituir un material por otro en el proceso de fabricación, pero el equipo dirigido por Heinrich Timm encontró la solución:

“Un 30% menos de piezas significa 30% menos de logística y 30% menos de uniones”, dijo Timm. “Desarrollamos un nuevo proceso de producción y encontramos nuevos caminos para optimizar nuestro diseño”.

Las ventajas, más allá de una reducción de consumo debido al menor peso, van mucho más allá: una carrocería más ligera pero al mismo tiempo más rígida es una garantía de dinamismo y eficacia, y también contribuye a elevar la seguridad pasiva.

Tecnología aeroespacial

Este nuevo proceso de producción con el que Audi reinventó la fabricación de carrocerías para automóviles, mostrado por primera vez al público en el Autoshow Frankfurt 1993 y llevado a la serie un año después en el Audi A8 se denomina ASF.

El sistema ASF, consiste en unir componentes de diferente forma y sección transversal, obtenidos mediante la extrusión y la fundición de aluminio, según la misión que tienen que cumplir. Componentes que pueden incluso unirse a otros elementos realizados en acero utilizando diferentes métodos, como remaches, pegado con adhesivos especiales o unión por fricción.

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Luego del Audi A8, el siguiente modelo con el logo de los cuatro aros en utilizar la tecnología ASF llegó en 1999: el Audi A2. Se fabricaron más de 176 mil unidades en Neckarsulm, de las cuales casi 6 mil 500 correspondieron al especialísimo Audi A2 1.2 TDI, todo un ejemplo de eficiencia con su consumo promedio de 78 millas por galón, lo que corresponde a unas emisiones de CO2 de apenas 78 g/km.

Esta tecnología ha llevado a Audi a obtener importantes galardones, como el 'Euro Car Body Award' de 2003 por la carrocería del Audi A8, y en 2006 por el Audi TT, la primera aplicación del principio ASF de forma híbrida: la carrocería pesa únicamente 454 libras, de las cuales, 308 corresponden a componentes de aluminio y 145 de acero, cuando una carrocería equivalente construida completamente en acero sería 220 libras más pesada.

Más recientemente, en 2008, el prestigioso 'Euro Car Body Award' le correspondió de nuevo a Audi, como reconocimiento a la alta calidad y precisión en la fabricación de la carrocería del Audi Q5, realizada en acero de ultra resistencia.

Esta tecnología también le sirvió a Audi para ganar el premio 'Inventor del Año' en 2008, un galardón otorgado por la Oficina Europea de Patentes a las empresas que han tenido ideas que suponen "contribuciones significativas" para el crecimiento económico y la competitividad europea.

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Sin embargo, a pesar de sus evidentes ventajas hace tiempo que el aluminio ha dejado de ser el único material interesante para los ingenieros de Audi. Los 170 especialistas en materiales, investigan con diferentes tipos de fibras, plásticos, aleaciones de magnesio e incluso aceros de alta resistencia.

Moldeando el futuro

La última tendencia es la utilización de CFC, material compuesto de fibras de carbono trenzadas en una base plástica y cocido en un horno especial. El 20% del SuperAirbus A380, y más de 50% del Boeing 787 están realizados en este material, que Audi ya ofrece como opción en los paneles laterales o 'sideblades' del superdeportivo Audi R8.

En Neckarsulm han trasladado el lema olímpico "más rápido, más alto y más fuerte" al lenguaje de los materiales, que deben ser "más estables, más resistentes y más ligeros".

Las nuevas aleaciones de aluminio, soportan cargas cada vez más elevadas, lo que permite a los ingenieros utilizar componentes más delgados en la estructura, reduciendo el peso final. Lo importante no es sólo el material utilizado, sino el diseño de la estructura y el proceso de fabricación.

En este sentido los problemas surgen cuando se trata de unir materiales diferentes, pero los expertos del Centro de Diseño de Aluminio y Construcción Ligera se benefician de 15 años de experiencia.

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Desde el exitoso debut de la tecnología ASF en el Audi A8, del que se fabricaron 70 unidades diarias en 1994, otros cuatro modelos "Audi R8, Audi TT Coupé, Audi TT Roadster y Lamborghini Gallardo" se han beneficiado de las ventajas de este proceso de fabricación de carrocerías, en el que se han ido introduciendo variaciones.

En la actualidad se ensamblan más de 110 unidades al día del Audi A8, en parte debido a que el número de componentes de la carrocería se ha reducido 25%, gracias a la utilización de elementos de fundición más complejos capaces de desempeñar más funciones.

La tendencia en la fabricación ligera de carrocerías apunta hacia un diseño híbrido como el utilizado en los Audi TT Coupé y Roadster, combinando aluminio y acero. O en el empleado en el Audi R8, con una combinación de diferentes materiales: carrocería y techo de aluminio, pasos de rueda en plástico, chasis posterior de magnesio (material todavía más ligero que el aluminio) y capó del motor en materiales compuestos.

Una tecnología que tiene analogías con la utilizada en la industria aeroespacial, aunque los volúmenes de producción de la más exitosa de las aeronaves no son en absoluto comparables con los de un automóvil.

Sin duda, ser la referencia en investigación de materiales y sistemas de producción es una motivación muy especial para los trabajadores de Neckarsulm, donde se han fabricado ya más de 552 mil modelos Audi "y 8 mil 785 Lamborghini" con tecnología ASF.

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El siguiente en llegar será la nueva generación del Audi A8, que también aportará avances tecnológicos revolucionarios.

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