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Iván Pirrón: Seis duelos a seguir en las Finales de Conferencia

Estamos a solo un paso del Super Bowl XLVII. Los errores aquí se magnifican y, por ende, se pagan muy caros.

Ed Reed y Aarón Hernández tendrán un duelo clave en el Juego por el Camp...
Ed Reed y Aarón Hernández tendrán un duelo clave en el Juego por el Campeonato de la AFC (AP-NFL).

Estamos a solo un paso del Super Bowl XLVII. Los errores aquí se magnifican y, por ende, se pagan muy caros.

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Patriots y 49ers son los favoritos en Las Vegas, pero aún falta saber qué piensan Ravens y Falcons.

Aquí están seis duelos a seguir en las Finales de Conferencia de este domingo:

SAN FRANCISCO EN ATLANTA

LT Sam Baker y RT Tyson Clabo (Atlanta) vs. OLB Aldon Smith (San Francisco).

Baker y Clabo tienen la gran responsabilidad de mantener alejado a Smith, líder en capturas de quarterback en la campaña 2012 (19.5), de Matt Ryan, en uno de los duelos cruciales en el Juego por el Campeonato de la NFC.

En el Juego Divisional ante Seattle, la línea ofensiva de los Falcons no permitió captura a Ryan, pero la defensiva de los 49ers representa un reto mayúsculo.

Baker y Clabo han iniciado todos los juegos de Atlanta esta campaña, dándole cohesión a una línea ofensiva que sólo tuvo un cambio en todo el calendario regular, cuando Garrett Reynolds dejó su lugar al novato Peter Konz, debido a una lesión, en la Semana 8.

Smith estuvo muy callado en el Juego Divisional ante Green Bay, en el que se fue sin capturas. De hecho, su última captura de quarterback fue el 9 de diciembre contra Miami, o sea que son cuatro juegos en fila sin atrapar al pasador detrás de la línea de golpeo.

Pero los Falcons no deben confiarse y tienen que estar muy atentos a su localización en el campo, porque en cualquier momento explota y crea caos en el backfield.

Ventaja: Baker y Clabo.

CBs Dunta Robinson y Asante Samuel (Atlanta) vs. Michael Crabtree (San Francisco).

Desde que Colin Kaepernick se convirtió en el quarterback titular de los 49ers, Michael Crabtree inmediatamente empezó a emerger como el mejor receptor en San Francisco. Crabtree terminó la campaña regular con 85 recepciones, 1,105 yardas y 9 touchdowns. Además, quedó empatado en primer lugar de la NFL con más anotaciones en tercer down, con 5, y sus 30 recepciones en tercer down lo ubicaron en cuarto lugar de la Liga.

En el Juego Divisional ante Green Bay, Crabtree atrapó nueve pases, acumuló 119 yardas y anotó un par de touchdowns.

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Robinson vive su mejor temporada con los Falcons. Tuvo 96 tackleadas (83 solo), defendió ocho pases, tuvo 1.5 capturas de quarterback y una intercepción.


Pero es Samuel a quien debe evitar Kaepernick. El veterano esquinero terminó el calendario regular con al menos una intercepción en tres juegos en fila. Sumó 39 tackleadas (36 solo), defendió 19 pases y tuvo cinco intercepciones.

Físicamente, Samuel no es imponente, pero pocos poseen su olfato por el balón y es un experto para anticipar la ruta del receptor.

Sin embargo, la movilidad de Kaepernick es un dolor de cabeza para cualquier esquinero, incluso los mejores.

Ventaja: Michael Crabtree.

QB Colin Kaepernick (San Francisco) vs. OLB Sean Weatherspoon, MLB Akeem Dent y OLB Stephen Nicholas (Atlanta).

Cuando la ofensiva de los 49ers esté en el campo, la defensa de los Falcons tendrá que lidiar con la formación “Pistol” y la ofensiva “read-option”, con la que aún tienen pesadillas los Green Bay Packers.

En este momento, el coach Mike Smith, el coordinador defensivo Mike Nolan y todos los jugadores de la defensa de los Falcons deben estar metidos en la sala de video tratando de encontrar la manera que Kaepernick escapadas, como esa de 56 yardas hasta las diagonales en la Ronda Divisional.

En la “read-option”, Kaepernick entrega o no el balón al corredor, según la reacción del ala defensivo más cercano al flujo de la jugada, así que es el segundo nivel de la defensa -los linebackers- el que tiene que localizar rápido el balón y hacer la tackleada.

Weatherspoon y Nicholas llevan más responsabilidad, porque cuando “The Kap” corre, lo hace por fuera del tackle.

La consigna es aceptar carreras de tres, cuatro o cinco yardas, no de 30, 40 o 50.

Ventaja: Colin Kaepernick.

BALTIMORE EN NEW ENGLAND

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S Ed Reed (Baltimore) vs. TE Aaron Hernandez (New England).


La ausencia de Rob Gronkowski en el ataque de los Patriots deja a Aaron Hernandez como el objetivo “grande” para Tom Brady, pero muy cerca de este ala cerrada estará Reed, uno de los safeties con mayor rango de cobertura en la historia de la NFL.

En muchas jugadas del playbook de los Patriots, Hernandez es la primera opción de Brady, así que si Reed es capaz de forzar al quarterback de New England a ir a su segunda o tercera elecciones, la defensa de los Ravens habrá ganado una pequeña parte de la partida.

Por supuesto, Brady aún tiene a Wes Welker, Brandon Lloyd y hasta Shane Vereen, pero Brady suele conceder capturas si sus dos primeras opciones están cubiertas.

Después de Welker (13), Hernandez fue el objetivo que más veces buscó Brady en el juego del domingo ante Houston: nueve ocasiones. Conectó con él seis veces para 85 yardas, pero se fue sin touchdown.

Reed necesita una intercepción para llegar a nueve en juegos de Playoffs, con las que empataría a los líderes de todos los tiempos: Ronnie Lott, Bill Simpson y Charlie Waters.

Ventaja: Ed Reed.

WR Torrey Smith (Baltimore) vs. CBs Aqib Talib y Alfonzo Dennard (New England).

Smith fue cuarto en la NFL en 2012 con 17.4 yardas por recepción y llega a la Final de la AFC tras una espectacular actuación ante Denver en el Juego Divisional. Sí, fueron apenas tres recepciones, pero 98 yardas y dos touchdowns (Champ Bailey aún debe despertarse exaltado en las madrugadas).

Smith, líder los Ravens con ocho recepciones de touchdown en la campaña regular, es el receptor más peligroso de estos Playoffs. Punto.

A Bill Belichick no le queda de otra más que sacrificar a uno de sus safeties (Steve Gregory o Devin McCourty) para apoyar a Talib y al novato Dennard quien, por cierto, podría ser visto como el objetivo a atacar por los Ravens desde el principio del partido.

Talib, adquirido por los Patriots en un canje con Tampa Bay en noviembre, cambió la anatomía del perímetro en New England, mientras Dennard ha sido una agradable revelación, con tres intercepciones y un fumble forzado.

Sin embargo, ni uno ni otro tiene la pasta como para competir con la velocidad y las habilidades de Smith.

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Ventaja: Torrey Smith.


OLB Terrell Suggs (Baltimore) vs. LT Nate Solder (New England).

Por supuesto, Suggs es el elemento de la defensa de los Ravens más capacitado para presionar al quarterback, y ya sabemos que para vencer a los Patriots tienes que presionar a Brady, pero con la menor cantidad de gente, de tal suerte que sobren los suficientes hombres para defender el pase. Sé que suena ilógico, pero la fórmula le puede sonar muy lógica a los Giants, que podrían escribir un libro y titularlo “Cómo frustrar a Brady y ganar un Super Bowl en el intento”.

Suggs y Solder sostendrán quizá el duelo más importante en el Juego por el Campeonato de la AFC.

Suggs, quien perdió ocho juegos de la campaña 2012, suma 12 capturas de quarterback en 13 juegos de postemporada, dos de ellas este año, lo más alto en la NFL desde 2008.

Solder, quien inició esta campaña por primera vez como tackle izquierdo tras ocupar el lado derecho en 2011, ha jugado una sólida campaña y está listo para una pelea de 12 rounds (o más) con Suggs.

Ventaja: Nate Solder.

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