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Cuatro novatos guiarán a sus equipos en la semana uno de 2012 (AP-NFL).

Iván Pirrón: Locos por un quarterback (novato)

Iván Pirrón: Locos por un quarterback (novato)

Iván Pirrón analiza el furor por un mariscal novato que ha asaltado a cuatro equipos que dieron el puesto a quarterbacks de primer año.

Cuatro novatos guiarán a sus equipos en la semana uno de 2012 (AP-NFL).
Cuatro novatos guiarán a sus equipos en la semana uno de 2012 (AP-NFL).

Andrew Luck (Indianapolis), Robert Griffin III (Washington), Brandon Weeden (Cleveland) y recientemente Ryan Tannehill (Miami) fueron designados quarterbacks titulares para la campaña 2012. Si no sucede una desgracia, el próximo 9 de septiembre será un domingo histórico para la NFL, pues cuatro pasadores novatos debutarán como titulares en la semana inaugural, algo que, según los historiadores, fue visto por última vez en la Liga en 1950. Según Stats LLC, la última ocasión en la que al menos tres quarterbacks novatos fueron titulares en la primera semana de una campaña regular fue en 1969.

Ni siquiera la famosa “Clase del 83”, que incluyó a John Elway, Dan Marino y Jim Kelly, pudo igualar semejante hecho.

¿El efecto Cam Newton? Quizá. El hecho es que las franquicias de la NFL cada vez están más convencidas de que los pasadores de la NCAA llegan listos y pulidos no sólo para sobrevivir, sino para tener éxito inmediato en las filas profesionales.

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Un factor que juega a favor de estos quarterbacks es que en el football colegial son muchas las universidades cuyos sistemas ofensivos (y defensivos) son semejantes a los de la NFL. La transición, por supuesto, es más rápida y menos dolorosa.

Lo de Luck y RG3 no es sorpresa para nadie, pues Colts y Redskins reclutaron a estos chicos para convertirlos de inmediato en las nuevas caras de sus franquicias, pero lo de Tannehill y Weeden sí fueron, como decimos quienes trabajamos en los periódicos, “notas de ocho columnas”.

De hecho, Tannehill se convirtió en el primer quarterback novato que es designado titular antes del inicio de la campaña regular en 46 años de historia de los Dolphins, según reportó el sitio oficial del club.

El coach Joe Philbin sólo necesitó de dos juegos de exhibición para tomar la decisión. Tannehill, quien conoce a la perfección el sistema del nuevo coordinador ofensivo Mike Sherman (ambos coincidieron en Texas A&M), se quedó con el puesto de Matt Moore, quien ahora deberá apoyar desde la banca.

Tannehill aprovechó al máximo su oportunidad ante Carolina, al completar 11 de sus 23 envíos para 100 yardas. En dos partidos de pretemporada, está 25 de 44, con 267 yardas y un touchdown.

“Pensamos que es una persona madura y que esto no lo abruma”, dijo el coach Philbin en la conferencia de prensa en la que hizo el anuncio. “Pensamos que tiene buen entendimiento de los conceptos que usamos a la ofensiva, tanto en el juego terrestre como en el aéreo. Creemos que tiene buenas posibilidades de convertirse en un buen pasador en esta Liga. Tiene movilidad, lanza bien el balón cuando está en movimiento, así que creemos que puede ser un muy buen jugador”.

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Después de un terrible inicio ante Detroit, Brandon Weeden se comportó a la altura de una selección de primera ronda contra los Packers en Lambeau Field, tras completar 12 de 20 pases para 118 yardas, números que hicieron recordar sus días en Oklahoma State y el porqué los Browns no dudaron en nombrar titular a este ex pitcher que está cerca de cumplir 29 años de edad.

Incluso el propio Weeden sabe que dos juegos de pretemporada no son suficientes.

“No estoy donde necesito estar, pero estoy dando pasos en la dirección correcta”, dijo. “Apenas hay un nivel de confort. Hay un nivel de confianza y de confort al jugar como quarterback, especialmente en este sistema, en esta Liga. Creo que toma tiempo”.

Hasta hace muy poco tiempo, otorgarle la titularidad a un quarterback novato era sacrilegio en la NFL. En la actualidad es una cosa cotidiana.

En su primer año como coach de Carolina, Ron Rivera siempre estuvo cierto que Cam Newton sería su hombre de confianza para la campaña 2011. Y Newton no le falló y estableció varios récords para un quarterback novato.

En 2008, Matt Ryan (Atlanta) y Joe Flacco (Baltimore), ambos seleccionados en la primera ronda, fueron puestos de inmediato en los controles de sus respectivos equipos y ambos los llevaron a Playoffs. Flacco, de hecho, caminó con los Ravens hasta el Juego por el Campeonato de la AFC.

En 2004, debido a lesiones, el coach Bill Cowher tuvo que echar mano del entonces novato Ben Roethlisberger, quien jugó como titular los últimos 14 juegos de la campaña regular y llevó a los Steelers a un pasito del Super Bowl. Sólo los Patriots se interpusieron en el camino.

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DATO: A falta de que los Cardinals designen a su quarterback para la temporada que está por arrancar, con estos cuatro novatos y cinco jugadores más con apenas un año en la Liga, los 32 pasadores titulares en la NFL tienen un promedio de 5.2 años de experiencia (considerando que Arizona decante por Kevin Kolb, con 6 temporadas en la NFL). Peyton Manning (14), Tom Brady (12) y Drew Brees (11) son los más longevos al inicio del calendario 2012.

De más a menos

En los 15 años más recientes, o sea de 1998 a 2012, en 12 ocasiones la primera selección global del Draft fue usada en un quarterback. La lista comienza con Peyton Manning (1998) y curiosamente termina con Andrew Luck (2012), su sucesor en Indianapolis. La relación incluye a Cam Newton (2011), Sam Bradford (2010), Matthew Stafford (2009), JaMarcus Russell (2007), Alex Smith (2005), Eli Manning (2004), Carson Palmer (2003), David Carr (2002), Michael Vick (2001) y Tim Couch (1999). Esta generación, cuya mayoría de sus miembros aún es joven, ha ganado tres Super Bowls, todos gracias a los hermanos Manning (dos de Eli, uno de Peyton).

Couch está fuera de la NFL y sólo tuvo una campaña decente; Vick trata desesperadamente de probar que puede llevar a Philadelphia al Super Bowl; Carr es suplente de Eli Manning en los campeones Giants; Palmer es titular en Oakland, pero sus años en Cincinnati fueron de claroscuros; Smith finalmente despertó y en 2011 llevó a los 49ers al Juego por el Campeonato de la NFC; Russell es considerado el petardo más grande de la historia del Draft; Stafford llevó a la postemporada a los Lions por primera vez la campaña pasada, y Bradford tratará de hacer lo mismo con los Rams en 2012.

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En el periodo que comprende de 1983 a 1997 -otros 15 años- únicamente cinco veces la primera selección global fue un quarterback: Drew Bledsoe (1993), Jeff George (1990), Troy Aikman (1989), Vinny Testaverde (1987) y John Elway (1983). Esta generación entregó a los anales de la NFL un total de cinco Super Bowls, siendo tres de Aikman y dos de Elway.

Si nos echamos otros 15 años atrás, léase el periodo entre 1968 y 1982, encontramos que sólo tres quarterbacks fueron reclutados con la primera selección global del Draft: Steve Bartkowski (1975), Jim Plunkett (1971) y Terry Bradshaw (1970). Entre Plunkett (dos) y Bradshaw (cuatro) hay seis títulos del Super Bowl.

Están de moda

Ben Roethlisberger no fue la primera selección global del Draft 2004, pero sí el primer quarterback en ser nombrado Novato Ofensivo del Año por la AP. La Associated Press comenzó a reconocer a los novatos en 1957, por lo que tuvieron que pasar 48 años para que eligieran a un pasador como el mejor debutante ofensivo. Hasta entonces, la regla era premiar a un corredor (35 veces).

Con el Big Ben se hizo el punto de quiebre, y desde entonces otros cuatro quarterbacks se han ganado ese reconocimiento en ocho años: Vince Young (2006), Matt Ryan (2008), Sam Bradford (2010) y Cam Newton (2011). Andrew Luck y Robert Griffin III son los favoritos naturales en 2012.

La campaña que vivió Matthew Stafford en 2011 debe ser considerada como un buen ejemplo para aquellos equipos que tienen en mente usar un quarterback novato. Stafford, la primera selección global del Draft 2009 pero quien tiene un “romance” con las lesiones, fue nombrado el NFL Comeback Player of the Year tras terminar la temporada regular con 5,038 yardas, uniéndose al “Club de las 5,000”, cuyos únicos miembros son Drew Brees (5,476 en 2011 y 5,069 en 2008), Tom Brady (5,235 en 2011) y Dan Marino (5,084 en 1984).

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“Creo que vimos su potencial el año pasado”, dijo el ex quarterback y analista de NFL Network, Kurt Warner, refiriéndose a Stafford. “No sé cuál será su límite. Fue un gran año. Fue una campaña de MVP y apenas tiene 23 años de edad. Si puede continuar así y mejorar en algunas áreas, va a ser realmente, realmente impresionante”.

Como impresionante fue la campaña de debut de Cam Newton, la primera selección del Draft 2011 y designado el Novato Ofensivo del Año.

Bueno, tampoco había mucho que pensar: Newton pasó para 4,051 yardas, con las que superó la marca de Peyton Manning para un novato (3,739 en 1998). Newton totalizó 35 touchdowns (21 por pase, 14 por tierra), un nuevo récord en la NFL para un pasador primerizo.

“Ha madurado y se ha convertido en lo que esperas sea tu quarterback titular”, dijo el coach de los Panthers, Ron Rivera. “Se presiona a sí mismo. Cam no sólo lo dice, lo hace. Estoy muy emocionado con lo que nos espera en lo que se refiere a su desarrollo como jugador y como líder”.

Andy Dalton, un joven pasador de la Universidad Texas Christian reclutado en la segunda ronda del Draft 2011 por los Bengals, fue titular en Cincinnati en todos excepto un juego la campaña pasada. Su récord fue de 9-7, suficiente para llevar al equipo del coach Marvin Lewis de regreso a los Playoffs. Ahí, en uno de los Wild Cards, Dalton enfrentaría a otro quarterback novato, T.J. Yates (North Carolina, quinta ronda), quien suplió con creces -durante las seis últimas semanas del calendario regular- al estelar Matt Schaub. Yates y los Texans avanzaron a la Ronda Divisional de la AFC, pero es Dalton quien tiene un lugar seguro como titular en 2012.

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“Obviamente tenemos una enorme confianza en la habilidad de Andy Dalton para continuar jugando bien y que sea el líder de nuestra ofensiva”, dijo el coach Marvin Lewis. “Fue excepcionalmente efectivo como novato, pero sabemos que tiene un tremendo potencial para ser aún mejor. Nuestros jugadores creen en él y tienen fe en lo que hace y cómo lo hace”.

Sí, la historia reciente es generosa y esperanzadora con Indianapolis, Washington, Cleveland y Miami. Quizá los resultados no sean inmediatos (Newton apenas ganó seis juegos en 2011), pero sí a corto plazo (en cuatro años en la NFL, Matt Ryan tiene récord de 43-19, y Joe Flacco, 44-20).

Pero cuidado, porque por cada Eli Manning hay un Tim Couch, un David Carr y hasta un JaMarcus Russell.

Luck, RG3, Weeden y Tannehill harán historia como los cuatro novatos que iniciaron la campaña regular 2012, pero son muchas las circunstancias que dibujarán su destino en la ultra-demandante NFL.

Buena suerte en el intento.

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