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La defensiva de los Arizona Cardinals nulificó a la perfección a Michael Vick y ha sido factor indiscutido para mantener el invicto de los 'pájaros rojos' (AP-NFL).

Iván Pirrón: ¿De dónde salió esa defensiva?

Iván Pirrón: ¿De dónde salió esa defensiva?

La anatomía de una defensiva que está causando impacto, la de los Arizona Cardinals, que arrancaron con marca de 3-0.

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La defensiva de los Arizona Cardinals nulificó a la perfección a Michael Vick y ha sido factor indiscutido para mantener el invicto de los 'pájaros rojos' (AP-NFL).

Michael Vick creía que podía repetir su magia de las dos primeras semanas. Ray Horton tenía otra cosa en mente.

Después de dos pases incompletos, Vick y los Eagles estaban en tercer down en la yarda 1 de Arizona con seis segundos por jugarse en la primera mitad. Horton, el coordinador defensivo de los Cardinals, anticipó que el quarterback de Philadelphia intentaría lanzar nuevamente y mandó un blitz; Vick fue golpeado por la espalda por Kerry Rhodes; el impacto forzó un fumble, recuperado por el también safety James Sanders, quien se fue escoltado 93 yardas hasta las diagonales.

En lugar de un 17-7, los Cardinals se fueron al descanso con la ventaja definitiva de 24-0.

Se acabaron los triunfos cardiacos de Philadelphia. Y también los de Arizona.

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Con su victoria por 27-6 sobre Eagles, los Cardinals ganaron un partido que fue decidido por más de siete puntos por primera vez desde 2010.

Esos 21 puntos de diferencia fue el margen más amplio en un triunfo de Arizona desde que vencieron por 30 a Denver (43-13) en la Semana 14 de la campaña 2010. Desde entonces, los Cardinals habían ganado 11 juegos por siete puntos o menos.

Hay que darle crédito a Horton y su defensa.

Hace dos semanas, la defensiva de los Cardinals rompió la racha de New England de 25 partidos en fila en casa anotando al menos 20 puntos, y siete días después evitaron que los Eagles (que llegaron al juego como la mejor ofensiva de la NFL) anotaran un touchdown por primera ocasión desde el final de la campaña 2009, cuando cayeron 24-0 en Dallas.

Entonces la prensa y los especialistas coincidieron en que esta defensiva tenía el “potencial” de convertirse en una de las mejores de la NFC.

“El potencial no significa nada a menos que seas capaz de sostenerlo durante cierto periodo de tiempo”, comentó el coach de Arizona, Ken Whisenhunt. “No me dejo impresionar con el potencial. Me gusta cómo está jugando nuestra defensa, pero tenemos que corregir ciertas cosas... Pero se siente bien ver a nuestra defensa jugar de la manera en la que está jugando”.

Los Cardinals han permitido sólo dos touchdowns en 36 ofensivas de sus oponentes en las tres primeras semanas de la campaña 2012. Ningún equipo ha aceptado menos touchdowns que Arizona.

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Con 13.3 puntos permitidos por juego, los Cardinals ocupan el segundo lugar de la NFL, sólo detrás de Seattle (13.0). De hecho, Arizona es el único equipo que no ha aceptado 20 puntos en los tres juegos de la temporada regular.

Y no a todos impresionan esos números.

“Los únicos números que nos importan son los del final del año”, dijo el ala defensiva Calais Campbell.

“Gracias a una feroz defensa y a un relativamente ligero calendario para las próximas cuatro semanas, estos Cardinals podrían continuar con un récord de 7-0, antes de enfrentar en casa a San Francisco el 29 de octubre”, dijo Alex Marvez, de Foxsports.com.

La clave del éxito de esta defensa es mantener a los rivales sin touchdowns. Si los Cardinals están 10-2 en sus más recientes 12 juegos es porque sólo han permitido 14 anotaciones.

Whisenhunt, quien pasó seis campañas como asistente ofensivo con los Steelers, aprendió en Pittsburgh que para ganar se necesita de una buena defensiva. Por eso el año pasado contrató a Horton, con quien coincidió en Pittsburgh bajo el mando de Bill Cowher.

La filosofía de Horton, al igual que la de su mentor Dick LeBeau, es simple: ataca al quarterback. Todo el tiempo.

Una semana después de capturar en cuatro ocasiones a Tom Brady, la defensa de Arizona atrapó cinco veces a Vick. Los Cardinals suman 12 capturas en 2012, segundos de la Liga junto con Green Bay.

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Con una buena colección de blitzes de zona, Horton ataca a los pasadores desde cualquier ángulo. Siete Cardinals tienen al menos una captura en 2012: Daryl Washington (3), Calais Campbell (2), Paris Lenon (2), Quentin Groves (2), O’Brien Schofield (1), Sam Acho (1) y Kerry Rhodes (1).

Arizona liga nueve juegos en los que al menos tiene dos capturas de quarterback.

“No hemos jugado perfecto. Y eso nos motiva para mejorar cada semana. Si jugamos perfecto va a ser muy difícil que alguien nos derrote”, dijo el safety Kerry Rhodes.

Pájaros locos en la “zona roja”

Philadelphia había anotado touchdown en cuatro de sus siete viajes a la “zona roja” en sus dos primeros juegos de 2012. Contra Arizona, Vick y los Eagles entraron en dos ocasiones dentro de la yarda 20 de Cardinals y en ambas se fueron con las manos vacías.

En 2012, los oponentes de Arizona han llegado a la “zona roja” nueve veces, pero sólo han podido anotar dos touchdowns.

No es casualidad. Desde la campaña pasada, cuando Horton tomó el control de la defensa, los Cardinals habían mostrado esa habilidad de mantener a sus enemigos alejados de la zona de anotación, cuando permitieron apenas 23 touchdowns en 58 posesiones dentro de la “zona roja”, números únicamente superados por la laureada defensa de los Baltimore Ravens.

En los últimos nueve juegos de la campaña 2011, Arizona únicamente aceptó touchdowns en ocho de 29 ocasiones que sus rivales tocaron la “zona roja”.

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Duros de correr

Al igual que los Steelers, los Cardinals de Whisenhunt y Horton se comprometen a frenar la carrera e invitan a sus enemigos a pasar el balón. En otras palabras, los convierten en presas, en presas del blitz.

En las tres primeras semanas del calendario 2012, Arizona ha estado intratable con su defensiva terrestre. Marshawn Lynch (Seattle) sólo obtuvo 85 yardas, Stevan Ridley (Patriots) 71, y LeSean McCoy (Eagles), 70.

McCoy y Lynch sumaron más de mil yardas en 2011; el primero fue líder de la NFL con 17 touchdowns por tierra, y Lynch fue tercero con 12.

Arizona tiene ahora una racha de 11 juegos sin permitir un corredor de 100 yardas. Steven Jackson, de los Rams, fue el último en lograrlo, en noviembre del año pasado, cuando sumó 130 yardas.

Hasta antes del juego entre Browns y Ravens, los Cardinals eran uno de cuatro equipos que no ha permitido anotación por tierra este año.

Anatomía de una defensa

En la defensa 3-4 de Ray Horton, Calais Campbell es el ala defensiva natural, siendo Dan Williams el tackle nariz y Darnell Dockett un tackle defensivo disfrazo de ala.

Los linebackers exteriores son Sam Acho (derecho) y O’Brien Schofield (izquierdo), mientras Paris Lenon y Daryl Washington patrullan el centro del campo.

Como esquineros aparecen Patrick Peterson y William Gay, mientras los safeties son Adrian Wilson (fuerte) y Kerry Rhodes (libre).

De los 11 titulares, ocho fueron reclutados en el Draft: Calais Campbell (2008, segunda ronda), Dan Williams (2010, primera ronda), Darnell Dockett (2004, tercera ronda), Sam Acho (2011, cuarta ronda), O’Brien Schofield (2010, cuarta ronda), Daryl Washington (2010, segunda ronda), Patrick Peterson (2011, primera ronda) y Adrian Wilson (2001, tercera ronda).

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El padre y creador de esta joven defensiva es el gerente general Rod Graves.

“Dos cosas que constantemente hacen los equipos exitosos es construirse a través del Draft y retener a sus jugadores estelares”, dijo Graves.

Cardinals no es una casualidad. Es una realidad. Y este equipo irá tan lejos como lo lleve esa joven y feroz defensiva.

“Es difícil de creer que [Cardinals] es el mejor equipo, pero son los que han vencido a más equipos buenos y los que han respondido a más retos que cualquier otro”, comentó Dan Pompei, columnista del Chicago Tribune, quien en su Power Ranking tiene a Arizona en el sorprendente primer lugar.

Ahí están los nombres. Velos memorizando.

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