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Los Buffalo Bills necesitan producción de su línea defensiva y de EJ Man...

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EJ Manuel es la carta principal en la nueva baraja de los Bills (AP-NFL).

Los Buffalo Bills necesitan producción de su línea defensiva y de EJ Manuel

Los Buffalo Bills necesitan producción de su línea defensiva y de EJ Manuel

Los Buffalo Bills podrían estar cerca de reconstruir una franquicia que se ha quedado en la orilla de la gloria en muchas ocasiones.

EJ Manuel es la carta principal en la nueva baraja de los Bills (AP-NFL).
EJ Manuel es la carta principal en la nueva baraja de los Bills (AP-NFL).

PITTSFORD, N.Y. " El nuevo comienzo de los Buffalo Bills no significa que la franquicia haya olvidado su pasado. Todo lo opuesto.

“No estamos escapando de nuestra historia”, me dijo el gerente general de primer año Doug Whaley después de un entrenamiento en el St. John Fisher College en Rochester suburbio de Pittsford. “No hemos sido muy buenos”.

Ha habido grandes cambios dentro de la franquicia más hambrienta de playoffs de la NFL (no han tenido postemporada desde la campaña de 1999). Además de promover oficialmente a Whaley a gerente general, los Bills también subieron a Russ Brandon a la posición de presidente y jefe ejecutivo de operaciones. Y los movimientos fueron más allá de los ejecutivos: Hay un nuevo cuerpo de entrenadores (liderados por el entrenador Doug Marrone), un nuevo mariscal (el que sea que elijan) y mucho optimismo nuevo.

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La esperanza es que estos no son los mismos Bills de antes. El hecho de que las nuevas caras en el equipo entiendan la historia reciente contra la que están luchando hace que uno piense que existen razones para las vibras positivas. Finalmente.

Aquí están cinco cosas que aprendí en mi día con los Bills:

1)    La obligación recae en una bien compensada línea defensiva: El régimen anterior de los Bills invirtió ampliamente en la línea defensiva, mucho más que en cualquier otra grupo. “Súper” Mario Williams, cómplice de Kyle Williams y del seleccionado en primera ronda en 2011 Marcell Dareus le costaran al equipo casi $150 millones si todos cumplen sus contratos. En cuanto al valor, este parece un trío talentoso, pero su falta de productividad del año pasado colocó al equipo en el número 26 en defensivas anotadoras, y a cambio, el despido masivo del cuerpo de entrenadores. Las habilidades siguen presentes, lo cual es algo que el nuevo coordinador defensivo Mike Pettine notó desde que llegó. “Eso fue lo primero que me llamó la atención”, me dijo Pettine. “Tenemos que maximizar la línea defensiva mientras perfeccionamos al resto de los grupos”. La defensiva será joven detrás de la línea defensiva. El jugador de segundo año Kiko Alonso es visto como un apoyador de todas las oportunidades que juega como un veterano de muchos años. “Su inteligencia de fútbol es extremadamente alta y lo puedes notar por el tipo de preguntas que hace”, dijo Pettine. “Era como material de graduado”. En cuanto a su enfoque en el campo, Pettine dijo que Alonso jugó como si estuviera usando protecciones durante el verano. En el perímetro, el esquinero estrella en ascenso de los Bills Stephon Gilmore, cuya preparación ha impresionado al cuerpo técnico. Pero aún así, existen muchas interrogantes en esta defensiva, así que la esperanza es que los cuatro de adelante oculten las deficiencias. “Todo empieza adelante”, dijo Pettine. “Para que seamos buenos defensivamente, nuestra línea defensiva debe de ser el mejor grupo en el campo. Creo que si tienes problemas en otras áreas, puedes solventarlas con los de adelante”.

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2)    ¿Ya están los cimientos en el campo para los Bills? El movimiento juvenil es serio en los Buffalo, y eso lleva a rápidas y enérgicas prácticas. El entusiasmo no brota simplemente del carismático coordinador ofensivo Nathaniel Hackett, quien nunca es tímido al demostrar cuanto ama el fútbol. No, también viene de la generación del Draft 2013 de la NFL, un grupo que podría darle forma al futuro de la franquicia. La selección de primera ronda EJ Manuel podría terminar siendo el tan esperado mariscal titular, y si eso sucede, esa generación será un éxito. Pero encima de eso, acomoden al prematuro receptor Robert Woods, Alonso, el velocista Marquise Goodwin y el ala defensiva Duke Williams. Y luego viene el eléctrico receptor novato agente libre Da’Rick Rogers, y el novato agente libre de Washington State, el mariscal Jeff Tuel, un tipo en el que el equipo cree tener un tremendo acierto. Esas son muchas piezas. Como dijo Whaley, podrían formar el núcleo para el futuro, especialmente porque todos llegaron el mismo año que Marrone. “La base está puesta de lo que queremos que sea nuestra identidad”, dijo Whaley. “Y de lo que somos. Tenemos a estos jóvenes que llegan y que van a crecer, así que dentro de dos o tres años, podremos voltear atrás y ellos comenzarán a instaurar esa identidad en los nuevos jugadores que lleguen y los harán responsables de mantenerla”. Ah, y no ignoren a C.J. Spiller y los otros jóvenes veteranos. Deberían de poder armar un equipo en bruto que pueda mejorar conforme pasen los años. ¿Está Marrone abierto ahora para empezar el futuro con estos chicos? “Muchos de nosotros pensamos, ‘Los mejores jugadores están jugando’”, dijo Marrone. “Eso es verdad”.

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3)    La verdad sobre la batalla de mariscales: La competencia sigue en pie. A pesar de la maestría de Manuel durante el ensayo de dos minutos en el primer partido de la pretemporada, el novato incluso decidió su propia jugada cuando el audífono falló, y la lesión de rodilla de Kevin Kolb, el mariscal de primera ronda no ha sido nombrado mariscal titular aún. La competencia es rey, Pero al hablar con los miembros clave en la organización de los Bills, la sensación que se percibe es que todos estarían encantados si Manuel se queda con el trabajo con las dos manos y nunca lo deja ir. Eso permitiría que la reconstrucción empezara de manera adecuada. “Absolutamente, ayuda si se convierte en el titular y tiene éxito, no hay duda al respecto”, me dijo Whaley. “Cuando selecciones a alguien en la primera ronda para que sea mariscal, va a ser la cara de tu organización, la cara de tu franquicia. Y conforme el avance, nosotros lo haremos. Y esa es la parte que estamos tratando de instaurar. Seamos agresivos, vamos con él, si gana el trabajo”. Esa va a ser la decisión más importante hasta ahora en la joven dirección de Marrone, decidir entre Manuel y Kolb. Como dijo Whaley, el mejor escenario es que Kolb continúa lanzando tan bien como lo hizo en la práctica del martes, y como sea que termine la competencia, no sientes que vaya a ser algo malo cuando el respaldo tenga que  entrar. Pero sinceramente, la situación ideal es que Manuel siga jugando de la manera estelar en que lo ha venido haciendo y la decisión sea obvia. Si no, Marrone me dijo que llegará un momento en el que sencillamente tendrá que tomar una decisión. “Eso es lo que hacemos, los entrenadores, los gerentes generales, los scouts”, dijo Marrone. “Eso momento llegará, si tenemos que hacerlo, 10-12 días antes del primer juego”.

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4)    Las expectativas sobre EJ Manuel tienen que ver con su forma tanto como en su habilidad: Los Bills aman el para qué está hecho Manuel. Escuché que cuando los representantes del equipo viajaron a Florida State para el Scouting anterior al Draft de Manuel, fueron detenidos por muchas personas que los reconocieron como miembros de los Bills y declamaron poesía sobre lo que el mariscal era. En una conversación posterior al Draft, un famoso entrenador colegial me dijo que si Geno Smith tuviera la forma de Manuel, el producto de West Virginia hubiera sido la primera selección global. “Es el jugador que creíamos que estábamos tomando”, dijo Marrone acerca de Manuel. “Lo más importante durante el proceso anterior al Draft, no estás seguro de cómo maneja la adversidad, estás tratando de entenderlo a través de los entrenadores colegiales. Vas a enfrentar mucho de eso, especialmente al inicio. Estas son las cosas a las que les estamos poniendo atención, los intangibles, pero en verdad buscamos y nos esforzamos. Llegamos a un punto en el que no podíamos encontrar nada malo”. Pero, Marrone hace énfasis, que ese fue el proceso previo al Draft. Eso quedó atrás. Lo que disfruta ahora es la honestidad de Manuel. Le gusta que Manuel le preguntará a los entrenadores cual era la mejor manera de prepararse para un juego profesional, a diferencia de cómo se preparaba para un concurso colegial. Lo que será fascinante es como se va a acoplar con Hackett, una bocanada de aire fresco de 33 años. Hackett ha instalado una ofensiva influenciada por sus anteriores experiencia como entrenador, en Stanford, con los Tampa Bay Buccaneers, en su tiempo con los Bills y en Syracuse, y valora el poder hacer las cosas a su manera. Por lo que he escuchado, las maneras infecciosas de Hackett han llenado de cierta energía el cuarto de mariscales que antes no existía. ¿Pero podrán todos acoplarse lo suficientemente rápido como para hacer una diferencia? El tiempo lo dirá.

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5)    ¿En dónde está Jairus Byrd? La respuesta corta, no en Pittsford. Y muy probablemente no aparecerá hasta que los Bills regresen a Buffalo al finalizar el campamento. El jugador franquicia que no ha firmado su etiqueta de franquicia aún, y por consiguiente, no está oficialmente en holdout o sujeto a multas, quería un arreglo a largo plazo. No se logró materializar antes de la fecha límite del 2013. Ahora, no puede firmar un contrato hasta el siguiente año…así que está usando su tiempo lejos del equipo, poniendo incomodo a todo el mundo y crreando incertidumbre. ¿Llegará a tiempo para la temporada? Probablemente, pero nada está dicho. En cuanto a los Bills, siguen sin saber algo concreto, esperando a su jugador. Los directivos del equipo han expresado públicamente que buscan asegurar a Byrd al terminar este año. En la defensiva, explicó Pettine, lo están tratando como una lesión. “Es un cliché de los entrenadores, preocupate por los jugadores que se encuentran aquí”, me dijo Pettine. “Byrd está en constante comunicación con los chicos del equipo y tiene el material. Ha sido capaz de prepararse mentalmente. Pero no hay un sustituto para el estar presente y jugar. Esa es una situación en la que todos entendemos que existe un lado comercial. No hay mala leche. Juega mejor que nunca, ten un gran año, ve lo que sucede el año próximo”.

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