Cómo navegar por el sistema educativo de EEUU

Todos los niños, independientemente de su estatus migratorio, tienen derecho a la educación pública gratuita desde el kinder al duodécimo grado, incluyendo la educación especial.

La mayoría de las leyes que reglamentan la educación en EEUU varían de acuerdo al estado en donde se encuentre la escuela. GettyImages

Estados Unidos tiene un sistema escolar descentralizado, lo que quiere decir que el papel del gobierno central en política educativa es limitado, a diferencia de otros países, y la mayoría de las leyes que reglamentan la educación varían de acuerdo al estado en donde se encuentre la escuela.

La educación es obligatoria comenzando entre los cinco y ocho años de edad y hasta los 16 ó 18 años, dependiendo de cada estado.

A través de esas edades existen varios niveles educativos: educación inicial, preescolar, primaria, intermedia y secundaria. Cada año escolar corresponde a un ‘grado’.

Qué son los grados

Los niños pueden asistir a un programa de educación inicial o guardería entre los cero y tres años de edad, a los cuatro pueden entrar a un programa preescolar, a los cinco al kinder y luego entran a la primaria, o ‘elementary school’ en inglés, que va del primero al sexto grado.

Para los grados séptimo y octavo los estudiantes asisten a la escuela intermedia o “middle school” en inglés, y después de graduarse entran a la secundaria o “high school”.

En la secundaria cursan los últimos cuatro grados: noveno, décimo, undécimo y duodécimo, y obtienen su diploma de secundaria entre los 17 y 18 años de edad.

La educación es más o menos general hasta ese punto y luego los jóvenes tienen la opción de aprender un oficio y obtener un título profesional o ingresar al college o a la universidad para continuar estudios superiores.

solo es compulsoria y gratuita entre el kinder y el duodécimo grado.


Los fuertes retos que enfrentan estudiantes migrantes cuando se cambian de escuelas © 2015 Univision Communications Inc.

Head Start

Este programa, que fue creado hace más de 50 años, tiene como objetivo el desarrollo cognitivo, social, emocional y físico para preparar a los niños (de 0 a 5 años) a entrar a la escuela para que estén listos para aprender.

El departamento de Educación tiene un directorio de las agencias de educación estatales en donde se pueden consultar qué estados proveen educación temprana y preescolar, así como cualquier otro tipo de pregunta sobre la educación de kinder a duodécimo grado.

Básicamente existen dos tipos de escuelas: las públicas y las privadas.

Las escuelas públicas son gratuitas y se financian con el pago de los impuestos federales y locales.

Es importante saber que todos los niños, independientemente de su estatus migratorio, tienen derecho a la educación pública gratuita desde el kinder al duodécimo grado.

Es ilegal que un funcionario escolar pida prueba de ciudadanía estadounidense para admitir a un joven a la escuela.

A la hora de matricular a un estudiante es posible que a un padre le pidan los expedientes médicos del niño y prueba de vacunas, documentos que prueben la identidad del menor, como un certificado (acta) de nacimiento o prueba de que el niño vive en el distrito escolar.

En ningún momento los funcionarios escolares deben utilizar estos documentos para probar si un niño es ciudadano estadounidense o no.

Tipos de escuelas públicas

- Escuelas tradicionales del barrio: Admiten a los estudiantes que viven dentro de un límite territorial determinado cerca de la escuela. Cada distrito escolar público establece sus propias reglas y límites para cada escuela y conviene consultar con el distrito sobre cual es la escuela que le toca a cada niño según su dirección residencial.

Los distritos escolares a veces cambian los límites para las escuelas de barrio, para equilibrar la matrícula, así que los padres nunca deben asumir que si residen en la calle en donde está ubicada una escuela su hijo será asignado automáticamente a esa escuela.

- Escuelas charter: Son escuelas públicas que pueden reclutar estudiantes fuera de su propio distrito escolar y tienen más libertad de acción en cuanto a su funcionamiento administrativo y métodos de enseñanza. Por lo tanto pueden ser más innovadoras y responder mejor a las necesidades de sus estudiantes que las escuelas públicas regulares. Se les exige mejor desempeño académico. Están regidas por un acuerdo (charter) firmado con las juntas escolares, que establece su misión, métodos de enseñanza, evaluación y medición de resultados.

Su hijo puede asistir a cualquier escuela charter en su distrito, o fuera de su distrito, siempre y cuando cumpla con los requisitos que se le pidan y haya espacio disponible. Las charter que están en alta demanda por lo general asignan espacios por lotería.

- Escuelas Magnet: Tienen generalmente un enfoque particular, como el arte o la tecnología, o siguen una estructura de organización diferente a las escuelas tradicionales, como la mezcla de diferentes grados dentro de un aula. También pueden operar en un horario específico durante todo el año y no se rigen por las fronteras de vecindad, sino que atraen a estudiantes de todo el distrito escolar y deben aceptar a los estudiantes sobre una base no discriminatoria.

Las escuelas privadas son administradas por entidades que pueden ser laicas o religiosas, seleccionan a quiénes permiten ingresar y se mantienen con el pago de las cuotas de los padres, donativos o ayudas del sector privado.

Tipos de escuelas privadas

- Escuelas privadas tradicionales: No reciben fondos del estado. Establecen sus propios criterios de admisión. Las familias de los estudiantes pagan la matrícula o, en algunos casos, los estudiantes reciben becas para asistir. Los profesores, directores, consejeros de administración (y a veces los padres y estudiantes) deciden el plan de estudio, la metodología docente y los requisitos de inscripción. Las hay religiosas y laicas. Las escuelas privadas no están obligadas a contratar maestros con credenciales o a publicar los resultados calificados de sus pruebas.

- Escuelas alternativas: Se trata de escuelas cuyas filosofías educativas son diferentes de los programas tradicionales. Por lo general, las escuelas alternativas tienen clases pequeñas, un plan de estudios de desarrollo social y emocional y un currículo académico marcado por su propio ritmo. Algunos ejemplos son las escuelas Montessori, que estimulan la independencia de los niños y el aprendizaje a su propio ritmo, y las Waldorf, que enfatizan la creatividad y la puesta en práctica de habilidades manuales.

- Educación en casa o 'homeschooling': Otra opción es que los padres enseñen a sus hijos en casa en lugar de enviarlos a una escuela pública o privada. Cada estado tiene diferentes leyes que rigen la educación en el hogar. Los padres pueden actuar como maestros o contratar a tutores particulares para alguna materia específica, y pueden sentarse a enseñar matemáticas y ciencias dejándose llevar por un currículo impreso. Muchas comunidades tienen organizaciones que ayudan a las familias que hacen 'homeschooling' proveyéndoles programas de estudio y oportunidades de conocer a otros educadores en el hogar.

Educación especial

Los niños con discapacidades también tienen derecho a la educación especial, que se centra en un servicio individualizado para ayudarlos a aprender junto con sus compañeros sin discapacidades tanto como sea posible.

Si un niño califica para educación especial va a recibir enseñanza individualizada y otros recursos clave sin costo alguno. Los especialistas que trabajan con el niño se centrarán en sus puntos fuertes, así como en sus desafíos. Y los padres serán miembros importantes del equipo que decide lo que necesita para progresar en la escuela.

El primer paso para averiguar si un niño tiene una discapacidad es comunicarse con el director de su escuela o de educación especial, explicarle las preocupaciones con el rendimiento educativo del niño y pedirle que la escuela le realice una evaluación bajo la ley IDEA lo antes posible.

IDEA es es la ley federal que define y regula la educación especial. La ley requiere que las escuelas públicas proporcionen servicios de educación especial para niños que cumplen con ciertos criterios y varían en edad de 3 a 21.

Los niños menores de 3 pueden obtener ayuda a través de servicios de intervención temprana de IDEA y pueden ser muy importantes en ayudar al niño pequeño a desarrollarse y aprender.

¿Cómo inscribir a un niño en la escuela?

Recuerde que todos los niños, independientemente de su estatus migratorio, tienen derecho a la educación pública gratuita desde el kinder al duodécimo grado.

Para inscribir a un niño en la escuela debe preguntar por el proceso en el distrito escolar, llamar a la escuela o ir personalmente al lugar.

Muchos distritos escolares le pedirán que solicite admisión en más de una escuela llenando una solicitud común. Infórmese en su distrito de cuál es su política.

- Pruebas de edad e identidad: Las autoridades escolares pueden pedirle un certificado (acta) de nacimiento u otro documento fiable donde se confirme la identidad del niño y su edad (pasaporte, tarjeta de identificación escolar, expediente escolar, la boleta de calificaciones, identificación militar, acta de nacimiento del hospital, registro de adopción o certificado de bautismo). Algunas escuelas también podrían pedirle una tarjeta o número de Seguro Social, aunque proveer esta información es algo estrictamente voluntario y no tener número de Seguro Social no es razón para negarle la matrícula a un niño.

- Prueba de residencia: Le podrían pedir una licencia de conducir, tarjeta de registro de votante, factura de servicios públicos, contrato de alquiler, declaración de impuestos, comprobante de propiedad (incluyendo una declaración de la hipoteca) o cualquier otro documento oficial que muestre su nombre y dirección. Los funcionarios escolares no deben utilizar estos documentos para probar si un niño es ciudadano estadounidense o no. Tampoco pueden negarle matrícula a un niño sin hogar que no puede proveer documentos que acrediten su dirección residencial.

¿Cómo inscribir a su hijo en la escuela? © 2015 Univision Communications Inc.


- Registros de vacunación: Confirme con el distrito escolar qué vacunas requiere su niño para ser admitido en la escuela.

- Chequeo de vista y dental: Algunas escuelas requieren chequeos de visión y dentales a ciertas edades.

- Formularios de inscripción y de emergencia: Es posible que tenga que llenar formularios de registro y autorizaciones médicas de emergencia.

- Audiciones y portafolios: Algunas escuelas con enfoques específicos (charter o magnet) requieren que los estudiantes demuestren su talento en artes escénicas o visuales. Por lo general se trata de una audición o la presentación de un portafolio de trabajos.

- Escuelas privadas: Muchas escuelas privadas requieren un formulario de solicitud, recomendaciones de los maestros y tarjetas de calificaciones pasadas. Algunas escuelas requieren entrevistar a su hijo y que tome una prueba de evaluación.



Para información más específica sobre los estados visita el directorio de las agencias estatales educativas elaborado por el departamento de Educación o pregunta en tu distrito escolar.

Para más información sobre cómo funcionan las escuelas y sus requisitos académicos visita la herramienta educativa Clave al Éxito, de Univision.

Seis estudiantes hispanos buscan superar múltiples obstáculos para lograr sus metas educativas. Sigue sus historias en nuestro especial, Camino al Éxito.